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Crónica desde China

Los gigantes de Internet y la entrada de empresas extranjeras

Daniel Méndez. Pekín vía Zaichina.net

30-01-2012

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Hace algunas semanas, Diego Torres, del diario económico Expansión, se puso en contacto con el director de esta web para preguntarle sobre los gigantes del Internet en China, la censura y la entrada de empresas extranjeras en este país. Parte de la entrevista fue publicada en ese diario español en dos artículos (ambos de pago), pero debido a su interés reproducimos a continuación el contenido íntegro de las preguntas y respuestas:

Diego Torres : ¿Qué relación tiene el auge de los gigantes chinos de Internet con el hecho de que el Gobierno chino haya bloqueado el acceso a las grandes empresas extranjeras de la red?

Daniel Méndez: En algunos casos puede haber una relación directa, pero en la mayoría creo que sólo cumple un papel secundario. Algunas de las principales empresas chinas, como Sina, Baidu o Tencent, nacieron, se desarrollaron y se convirtieron en gigantes del Internet chino mucho antes de que el Gobierno comenzara a bloquear páginas webs extranjeras. En otros casos, como el de Alibaba, ésta pudo por sí misma ganar y echar del mercado a Ebay. No conviene tampoco perder de vista que Facebook y Twitter estuvieron activas durante mucho tiempo en China y no consiguieron triunfar.

Las grandes empresas chinas han triunfado porque han llegado antes al mercado, conocen mejor la cultura china y han sabido explotar sus cifras de usuarios para extender su negocio a muchos sectores más.

El motivo del fracaso de muchas empresas estadounidenses (porque son prácticamente todas de Estados Unidos) en el Internet chino creo que es una combinación de desconocimiento del mercado local, diferencias culturales y una competencia muy fuerte con empresas chinas con muchos recursos y un gran número de usuarios. Es difícil competir contra todos estos elementos cuando no se hace una planificación específica para entrar en un país como China. 

Aún así, los controles del Gobierno sobre Internet pueden ser sin duda considerados como una medida proteccionista para todo un sector. Si entrar en el mercado chino ya es complicado por sus particularidades, diferencias culturales y la competencia local, hacerlo en un sistema en el que tu negocio puede fracasar sencillamente por la censura añade todavía más dificultades a las empresas extranjeras. Ahora mismo, por ejemplo, sería imposible saber como hubieran reaccionado los internautas chinos a la entrada de Google+, ya que lleva censurada desde antes de que se abriera al público.

Esta práctica del Gobierno, en tu opinión, ¿proviene más del afán de censura y control de la opinión pública o del deseo de proteger e incentivar a la industria local?

Al menos en un principio, yo creo que el objetivo número uno es controlar la información. A pesar de la vitalidad de las redes sociales chinas, páginas webs, blogs y fórums, todas ellas se rigen por las normas del Gobierno, se autocensuran y saben donde están los límites. Creo que páginas como Facebook, Twitter, Youtube o Blogspot se censuran básicamente para controlar el flujo de la información e impedir la organización de manifestaciones u otros actos contra el Gobierno.

Es imposible saber si hay una segunda intención comercial detrás de la censura, pero lo cierto es que está funcionando como tal y le está sirviendo al país para mantener cierto control sobre su Internet. A diferencia de España u otros países europeos, la mayoría de los internautas chinos opinan, comentan, buscan y navegan a través de empresas de su propio país. Creo que con el paso del tiempo el Gobierno se ha dado cuenta cada vez más de lo importante que es este sector para su país, para el desarrollo científico-tecnológico y para el control de datos privados e información, y tal vez en algunos casos se ha optado por la censura para potenciar los negocios nacionales.

¿Cuándo empezó el Gobierno chino a bloquear el acceso a webs como Facebook y Twitter? ¿A qué otras empresas extranjeras ha afectado?

En sus primeros momentos, Facebook y Twitter eran generalmente accesibles desde China pero se bloqueaban en aquellas ocasiones que pudieran causar problemas políticos. En julio de 2009, estas dos páginas webs dejaron de ser accesibles y nunca más lo han vuelto a ser.

Antes de eso, el Gobierno ya había censurado, al menos desde 2005, numerosas páginas webs, entre ellas las páginas de Amnistía Internacional, Reporteros sin Fronteras, páginas del Dalai Lama o que defienden la independencia del Tíbet, y muchas muchas más.

Hay un largo número de empresas extranjeras que sufren la censura en China. Además de las mencionadas Facebook y Twitter, también servicios de blogs como Wordpress o Blogspot, servicios de vídeos como Youtube, Vimeo o Dailymotion, servicios de nube como Dropbox, de fotos como Flickr... En ocasiones la Wikipedia. La censura también ha llegado a páginas webs de información independiente sobre China como Danwei, China Geeks, China Digital Times, Global Voices Online y muchos más.

¿Crees que en un ámbito nada político, como el de las redes sociales profesionales, el Gobierno dejará que una firma extranjera, como LinkedIn o Viadeo, lidere el mercado? ¿Tenemos otros ejemplos de compañías foráneas de internet que estén triunfando en China?

Es difícil de prever. A pesar de que está pensada para el ámbito profesional, LinkedIn también puede funcionar como una red social para compartir información, noticias y discutir todo tipo de contenidos. Por ejemplo, se podría crear un grupo de discusión sobre la independencia del Tíbet, la matanza de Tiananmen en 1989 o cualquier otro tema prohibido. Basta con que de repente algún disidente, alguna ONG o algún ciudadano chino la utilice para atacar al Partido Comunista y esto tenga cierta repercusión en China para que LinkedIn deje de ser accesible. Una de las características de la censura en este país es que nadie sabe realmente cómo funciona ni por qué se deciden bloquear unas páginas y no otras.

Hay pocos ejemplos de empresas extranjeras de Internet que estén triunfando en China. Se podría hablar de éxitos tecnológicos en los que Internet es una parte importante de la empresa, como por ejemplo el sistema operativo Android, mayoritario en el país, o la tienda de aplicaciones de Apple. El Messenger de Microsoft, y también MySpace en su momento, fueron éxitos notables. Yahoo, en algunos sectores particulares, tiene cierta presencia en el país. Amazon también es una empresa estadounidense que ha llegado hace tiempo y tiene un volumen de negocio importante. Todos estos éxitos se dan en sectores poco "sensibles" que no están relacionados directamente con la transmisión de información.

¿Qué te parece la declaración conjunta que han realizado los grandes del Internet en China, en el sentido de que quieren acabar con la información "dañina"?

Parece otra señal más (después de las numerosas que ha habido desde el accidente de tren de Wenzhou) de que el Gobierno quiere aumentar el control en Internet, especiamente en los servicios de micro-blogs. Tengo la sensación de que el Partido cree que el control de las redes sociales se les ha ido de las manos y se quiere asegurar su control sobre todo de cara al cambio de poder de 2012-2013.

Está por ver en qué se van a traducir estas nuevas medidas de control, que, como muchas otras, parece ser que serán llevadas a cabo por las propias empresas chinas. No conviene olvidar que aunque muchas páginas webs se bloquean directamente bajo mandato del Departamento de Propaganda, el grueso de la censura lo realizan las propias empresas chinas, que de no hacerlo pueden recibir multas, ser investigadas por delitos financieros o sencillamente dejar de contar con las licencias necesarias.

¿Le ves posibilidades a la expansión de algunas de las grandes empresas chinas (Tencent, Baidu, Sina) en el extranjero?

Lo veo bastante complicado. Las empresas chinas se van a enfrentar en el extranjero con el mismo problema que las estadounidenses tienen en China: unos mercados que no conocen, una competencia feroz e importantes diferencias culturales. A esto habría que añadir el desconocimiento que los extranjeros tienen sobre estas marcas chinas y su falta de experiencia en la internacionalización de sus empresas.

Además de eso, el enorme mercado interno chino va a mantener a todas las grandes empresas nacionales muy ocupadas peleando por el dominio de su propio país. Para la mayoría de empresas, salir al extranjero no es una necesidad, ya que ya tienen "demasiado" con China.

Donde las empresas chinas pueden tener más posibilidades es en países más cercanos culturalmente, sobre todo en Asia, o en otros países en vías de desarrollo a donde no han llegado las grandes empresas estadounidenses. También, por supuesto, en aquellas regiones donde hay muchos emigrantes chinos, que de esta forma pueden seguir en contacto con sus familiares y amigos.

¿Qué diferencias observas entre los internautas en España y Occidente respecto a los internautas en China?

Los estudios realizados en los últimos años indican que los internautas chinos son de los más activos y participativos del mundo, pasan más tiempo que la media en Internet, tienen más blogs y dejan más comentarios. Estaríamos hablando por lo tanto de unos internautas más intensivos y volcados en el uso de Internet, para quienes la Red es algo mucho más importante que para los españoles. El descrédito en China de los medios tradicionales, especialmente de la televisión, ha ayudado a que para muchos jóvenes urbanos sus vidas estén en el ordenador.

A pesar de que China ha seguido una evolución parecida a la del resto del mundo en el uso de Internet (email, mensajería instantánea, comercio electrónico, blogs, redes sociales...) también tiene otras particularidades de uso general. Por ejemplo, la importancia de los fórums o BBS, que aunque han bajado en los últimos años, siguen siendo una parte importante de la Red. Otras particularidades, como ya hemos dicho, son la preponderancia de empresas nacionales en prácticamente todos los grandes servicios y la existencia de la censura. En el ámbito de la información, es destacable también la importancia de los agregadores de noticias (QQ, Sina, Sohu y Netease), que tienen muchas más visitas e influencia que las páginas webs de los medios tradicionales.

Gráfico con las principales empresas chinas de Internet. Elaborado por Chinese Social Media Prism.

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