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CON LA RESACA DE LA HAZAÑA DE NEW HORIZONS, SE CUMPLEN 46 AÑOS DEL APOLO XI

De la Luna a la última frontera del Sistema Solar: 10 hitos de la conquista del espacio

sábado 18 de julio de 2015, 00:23h
Este lunes la Humanidad está de aniversario. El 21 de julio de 1969 el hombre llegaba a la luna, uno de los grandes hitos científicos y tecnológicos del siglo XX que, si bien dio por acabada la carrera espacial, no fue sino el principio de la investigación espacial. La última muestra, esta misma semana: la sonda New Horizons alcanzaba el pasado 14 de julio el punto más cercano jamás sobrevolado de Plutón, la última frontera del Sistema Solar, y enviaba información de un valor sin precedentes sobre el planeta enano. Repasamos la historia de la conquista espacial en 10 hitos.





1. LA DELANTERA SOVIÉTICA: SPUTNIK, LAIKA Y YURI GAGARIN

En el contexto de la Guerra Fría, la conquista del espacio se convirtió en el mayor reclamo popular para involucrarse en el combate entre dos bloques enfrentados política y económicamente. La URSS tomó la delantera y logró los tres primeros: en 1957 pone el primer artefacto construido por el hombre en la órbita terrestre, el Sputnik; el mismo año la perra Laika se convierte en el primer ser vivo en orbitar la Tierra y poco después, en 1961 el cosmonauta Yuri Gagarin hace historia como el primer hombre en el espacio.



2. VENUS
En clara desventaja, Estados Unidos esprinta. En 1962 la NASA lidera el primer lanzamiento con éxito de una sonda planetaria. Mariner 2 se convirtió, tras un viaje de cuatro meses, en la primera sonda que orbitó un planeta distinto a la Tierra: Venus.



3. UN PEQUEÑO PASO PARA EL HOMBRE…
Fue la meta de la carrera espacial, el fin de la competición entre Estados Unidos y la Unión Soviética. El 20 de julio de 1969, el Apolo XI consigue una de las mayores hazañas de la historia del siglo XX y Neil Armstrong se convierte en el primer hombre en pisar la Luna. Estados Unidos gana la partida y el componente político de la investigación espacial se diluye poco a poco. Los programas espaciales de la NASA se relajan, pero el afán del ser humano por perseguir los porqués hace que la colaboración internacional empiece a vislumbrarse como el motor necesario para perpetuar la exploración del Universo, que en los setenta no había hecho, en realidad, más que empezar.



4. EL PRIMER ATERRIZAJE EN MARTE
Por su avanzada tecnología y su amplio programa, el rover Curiosity se ha convertido en los últimos años en el estandarte de la investigación de Marte. Sin embargo, fue la nave soviética Mars 3 la primera que logró un aterrizaje en el planeta rojo en 1971. Fue la primera vez en la historia que un artefacto construido por el hombre tocaba suelo marciano y, sin embargo, los objetivos del lander se vieron frustrados algo más de un minuto después del ‘amartizaje’. Probablemente debido a la fuerte tormenta de arena que azotaba el planeta en el momento crucial de la misión, la comunicación se cortó inesperadamente y nunca pudo recuperarse. La Mars 3 dejó una panorámica incompleta de su nuevo y brevemente disfrutado hogar.



5. TRANSBORDADORES ESPACIALES
En 1972 se hace oficial un programa de la NASA clave para la exploración espacial: el de los transbordadores, naves reutilizables que facilitaron el transporte de astronautas, sondas y satélites, material y provisiones. El primer lanzamiento tuvo lugar en 1981 y el proyecto desapareció definitivamente en 2011. Su larga vida estuvo salpicada de parones obligados por cuestiones de seguridad tras las tragedias del Challenger (1986) y el Columbia (2003).



6. LOS PLANETAS EXTERIORES
En la década de los ochenta, el programa de sondas Voyager de la NASA realizó espectaculares avances en la exploración de los planetas exteriores, aquello situados más allá del cinturón de asteroides. Aunque fue en 1973 la primera vez que se sobrevoló Júpiter, fue en 1979 cuando la Voyager 1 consiguió el primer estudio completo del gigante gaseoso. La misma sonda envió la información más detallada hasta la fecha sobre Saturno y sus anillos un año después. Urano y Neptuno, los planetas más lejanos sobrevolados hasta esta misma semana, fueron los objetivos de la Voyager 2, que alcanzo en 1986 y 1989 respectivamente.



7. ESTACIÓN ESPACIAL INTERNACIONAL
La idea de una investigación a escala mundial que empezó a gestarse con el fin de la carrera espacial se materializó en 1998, con el pistoletazo de salida del el mayor proyecto construido hasta ahora en este campo: La Estación Espacial Internacional. La base permanente, en la que rotan astronautas de las cinco agencias del espacio participantes (Nasa, Agencia Espacial Federal Rusa, Agencia Japonesa de Exploración Espacial, Agencia Espacial Canadiense y ESA), está considerada uno de los grandes logros de la ingeniería y un laboratorio científico de características excepcionales. Sus primeros ocupantes la estrenaron en el año 2000 y desde entonces, este gigantesco objeto, el más grande en la órbita terrestre, nunca ha estado deshabitado. Ha sido visitada por 205 personas de dieciséis países y se convirtió en el destino de los primeros turistas espaciales.



8. TITÁN
En enero de 2005 la sonda Huygens, que había viajado durante ocho años acoplada a la nave Cassini –un proyecto conjunto de la NASA, la ESA y ASI (Agencia Espacial Italiania)-, aterriza sobre la superficie de Titán, la mayor luna de Saturno y una de las más fascinantes. El hombre colocaba un laboratorio científico en una posición privilegiada a 1.200 millones de kilómetros de la Tierra, el aterrizaje más lejano hasta ahora.



9. EL ESPACIO INTERESTELAR
En 2012, la sonda Voyager 1, lanzada en 1977, se convirtió en el primer aparato construido por el ser humano en abandonar el Sistema Solar y adentrarse en el espacio interestelar. Se ha convertido en la nave que más lejos ha llegado de entre todas las que se han lanzado al espacio. Según los cálculos de los ingenieros, la batería de la veterana sonda se agotará en torno a año 2025, cuando dejará de enviar sus valiosos datos a la Tierra.



10. ROSSETA Y PHILAE: PRIMER ATERRIZAJE EN UN COMETA
El 12 de noviembre de 2014, el módulo de aterrizaje de la misión Rosseta de la ESA se posaba sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko después de un viaje de una década. Fue la primera (y única hasta el momento) vez que el hombre aterrizaba uno de sus artefactos en un cometa, cuerpos celestes especialmente interesantes para los científicos al contener, según se cree, información sobre el universo primitivo y, por tanto, respuestas sobre su origen.



En julio de 2015, la New Horizons de la nasa ha escrito una nueva página en la historia de la conquista espacial.
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