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FOOTBALL - PLAYOFFS

NFL. Cataclismo en Patriots: peligra la histórica pareja que forman Brady y Belichick

NFL. Cataclismo en Patriots: peligra la histórica pareja que forman Brady y Belichick
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domingo 05 de enero de 2020, 19:43h
Sufrieron una derrota chocante en casa, ante los Titans y en la primera ronda de los playoffs. Al acabar el duelo, el quarterback susurró un cambio de aires que rompería la pareja jugador-entrenador más fructífera de la historia del deporte estadounidense.

Las casas de apuestas reventaron este domingo en Estados Unidos. Los New England Patriots, vigentes campeones de la NFL, cayeron en la primera ronda de los playoffs ante los Titans. No sólo eso, no pudieron anotar más de 13 puntos y, a pesar de ser una de las mejores defensas del campeonato, concedieron 20 puntos a los de Tennessee. El último movimiento de anotación, de hecho, fue un pase de Tom Brady interceptado para touchdown. Todo este rosario de debacles se desarrolló, además, en el emblemático y otrora inexpugnable Foxborough, el templo de Massachusetts.

A estas horas la masa de seguidores y analistas del fútbol americano todavía se mantienen inquietos ante una realidad que sobrevuela la atmósfera: la posibilidad de ruptura entre Brady y el entrenador Bill Belichick es real. El considerado como mejor jugador de todos los tiempos y el preparador más brillante que jamás haya pensado en ese deporte han conformado una de las parejas legendarias de la historia planetaria en lo relativo a la actividad deportiva. Pero puede que esta madrugada, en la ronda de Wild Card, haya visto su capítulo final.

El relato enturbiado comenzó el 29 de diciembre, día en que sorprendentemente los Patriots cayeron ante los Dolphins, una de las franquicias de peor nivel de la temporada. Esta derrota por 27-24, con pase de touchdown de Ryan Fitzpatrick a falta de 24 segundos, mandó al candidato a todo a la primera ronda de playoffs. Hacía que no comparecían en ese peldaño -siempre lograban clasificarse directamente para la segunda ronda- 10 años. Pero tampoco habían perdido antes de la final de Conferencia desde 2011 y los Titans les fracturarían esa inercia triunfal.

Antes de esa dramática última jornada de la temporada regular, que ha terminado por significar la eliminación de los 'Pats', Tom Brady alertó del mal funcionamiento de su ataque. Ocurrió en la semana del 18 de noviembre, toda vez que el pomposo quarterback venía de jugar y no ser el líder en pases de touchdown de su equipo en el partido precedente. Esa estadística no se había visto nunca en la trayectoria de Brady. Jamás. A pesar de haber ganado a los Eagles (17-19), el protagonista hizo saltar las alarmas.


"Es sólo frustración con la ofensiva. Intentamos hacer el trabajo y me alegra que hayamos ganado fuera de casa, pero al mismo tiempo me hubiera gustado que anotáramos más puntos. Debemos encontrar la manera de arreglar nuestros problemas lo mejor que podamos", resumió. Por aquel entonces viajaban con un cómodo récord de nueve victorias y una derrota. Mas, las cosas se le iban a complicar en las semanas siguientes para seguir liderando la Conferencia Americana.

Por ello, incidió: "Me gustaría que jugáramos mejor en la ofensiva. Debemos hacerlo. No creo que se trate de hablar al respecto. Se trata de hacerlo e intentar hacerlo lo mejor posible en el trabajo con nuestra ofensiva y ver si podemos ser más productivos y anotar más puntos". Más tarde reclamaría a su entrenador y cuerpo directivo que contrataran algún receptor de renombre. Ante los micrófonos del programa de radio The Greg Hill Show, admitió que "aunque suene raro, somos relativamente nuevos. Nos estamos conociendo unos a otros en ofensiva". Y no le faltaba razón.

Tas ganar el anillo en enero de 2019 el imperial tigh end Rob Gronkowski anunció su retirada. Después vendría la lesión del fullback James Develin y la operación tortuosa que contempló cómo el receptor estelar Antonio Brown llegaba y se iba en cuestión de días. Este devenir dejó a Brady sólo con Julian Edelman como receptor fiable. Hubo de lidiar con el novato N’Keal Harris, los tight ends Matt LaCosse y Benjamin Watson, y el fichaje Mohamed Sanu, que fue reclutado a mitad de temporada desde los Falcons. Sanu fue todo lo que pudieron conseguir a Brady los Patriots y no bastaría. Como se ha comprobado. La defensiva les fue mantienendo a lo largo del calendario pero los Ravens desnudarían sus problemas y la apertura de los playoffs los han confirmado.

El dos de enero, en la previa del partido de Wild Card ante los Titans, el quarterback expuso su visión de la situación. A sus 42 años, con sólo dos años sin participar en playoffs desde que debutara en 2001, tuvo a bien, en ese momento clave, deslizar que igual no seguiría en New England a partir de 2020. Prendiendo una mecha extraña, dado el contexto en el que la activó -en los preparativos del trascendental enfrentamiento ante Tennessee.

"No soy nostálgico. Estoy enfocado en lo que tenemos que hacer. Esta semana es muy parecida a las otras semanas de los últimos 20 años", avanzó en su intervención para la ESPN. En esa charla le fue preguntada la posibilidad de jubilación, ya que su contrato con los Patriots finalizará al final de este curso y desde ese momento estaría en condiciones de firmar con otro equipo. Brady se limitó a argumentar esto: "No he pensado en eso. No pensaría en eso. Es una semana normal para mí. Estoy entrenando como normalmente hago y hago lo que mejor sé hacer. Eso es lo que voy a hacer esta postemporada". Nada más.

A continuación llegó la derrota y cataclismo autografiados frente a los Titans. Las 182 yardas terrestres y 22 más por la vía aérea de un Derrick Henry incontenible para la zaga de Nueva Inglaterra; la maestría táctica de Mike Vrabel; las acciones medidas y responsables de Ryan Tannehill; la defensa sobre la yarda uno de los visitantes que negó el touchdown a un Brady impotente -se hubo de contentar con un gol de campo-; la exhibición del running-back Henry que pondría por delante a los de Tennessee (14-13); y la sequía productiva de unos Patriots incapacitados para amortizar una intercepción en el último cuarto y para remontar cuando disponían de casi 5 minutos para anotar 3 puntos. El terrible punto y final mencionado -pase de Brady interceptado para anotación, en el 20-13 definitivo- congeló a una tribuna que acumulaba nueve victorias seguidas en playoffs.

Y Brady tomó los micrófonos. "¿Quién sabe lo que nos depara el futuro?. Amo a los Patriots. He sido muy bendecido, pero no sé lo que espera en el futuro y no voy a tratar de predecirlo", esputó, visiblemente decepcionado por cómo se había puesto colofón a una temporada árida. Sí respondió con firmeza para espantar los rumores de retirada. "Me encanta jugar futbol (americano). No sé cómo se ve el futuro. Creo que a todos se nos está acabando el tiempo y las oportunidades cada año que pasa. No creo que soy el único en esa categoría, pero es improbable que me retire".

El cuatro veces MVP de la NFL y ganador de seis anillos remató su razonamiento alegando que "¿quién sabe que me traerá el futuro?". "Vamos a dejarlo en eso. Me encantan los Patriots. Es la organización más grande. Jugar para el señor Kraft (dueño de la franquicia) y el entrenador Belichick. Nadie ha tenido mejor carrera que yo, sólo por estar con ellos", especificó. Los analistas rápidamente detectaron que el pasador no se refirió a su equipo como 'familia', como es costumbre en él, sino como 'organización'. Y los rumores llegaron hasta el infinito.

Bill Belichick, el técnico con mejor reputación de la historia del football, fue preguntado por el asunto de la continuidad de su astro. "Ahora mismo, apenas hemos acabado el partido así que estamos enfocados en este partido", respondió, cortante. El estratega y el quarterback colocaron en este siglo a los Patriots como el conjunto con más títulos -junto a los eternos Steelers-. Estar juntos desde el 2000 y la gloria siempre estará unida a su legado como dupla. Una cosecha de 16 títulos de división, nueve títulos de Conferencia y seis anillos les destacan entre los grandes. ¿Es este su epílogo?

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