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INVESTIGACIÓN

Los perros se domesticaron en la Edad de Hielo a partir de dos poblaciones distintas de lobos

Los perros se domesticaron en la Edad de Hielo a partir de dos poblaciones distintas de lobos
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(Foto: Pixabay)
miércoles 29 de junio de 2022, 17:24h

Los perros modernos descienden de, al menos, dos poblaciones distintas de lobos antiguos. Esa es la conclusión a la que han llegado un grupo internacional de genetistas y arqueólogos que llevan largo tiempo el origen de estos animales, hoy tan cercanos al ser humano.

Se sabe que los perros se originaron a partir del lobo gris, y esta domesticación ocurrió durante la Edad de Hielo, hace al menos 15.000 años. Pero aún se desconoce dónde sucedió esto, y si ocurrió en un solo lugar o en varios lugares. Estudios previos que utilizaron el registro arqueológico y compararon el ADN de perros y lobos modernos no han encontrado la respuesta.

En este nuevo estudio, dirigido por el Instituto Francis Crick y publicado en Nature, los investigadores recurrieron a los genomas de lobos antiguos para comprender mejor cómo evolucionaron los primeros perros.

Analizaron 72 genomas de lobos antiguos, que abarcan los últimos 100.000 años, de Europa, Siberia y América del Norte, con arqueólogos de 38 instituciones de 16 países implicados. Los restos incluían una cabeza completa y perfectamente conservada de un lobo siberiano que vivió hace 32.000 años. Tras esto, nueve laboratorios de ADN colaboraron para generar datos de secuencia de ADN de los lobos.

Al analizar los genomas, los investigadores encontraron que tanto los perros primitivos como los modernos son genéticamente más similares a los lobos antiguos en Asia que a los de Europa, lo que sugiere una domesticación en algún lugar del este.

Sin embargo, también encontraron evidencia de que dos poblaciones separadas de lobos aportaron ADN a los perros. Los primeros perros del noreste de Europa, Siberia y las Américas parecen tener un único origen compartido de la fuente oriental. Pero los primeros perros del Medio Oriente, África y el sur de Europa parecen tener alguna ascendencia de otra fuente relacionada con los lobos en el Medio Oriente, además de la fuente oriental.

Una posible explicación para esta doble ascendencia es que los lobos fueran domesticados más de una vez, y luego las diferentes poblaciones se mezclaron. Otra posibilidad es que la domesticación sucediese solo una vez, y que la ascendencia dual se deba a que estos primeros perros se mezclaron con lobos salvajes. Actualmente no es posible determinar cuál de estos dos escenarios ocurrió.

"Descubrimos que los perros derivan de al menos dos poblaciones de lobos separadas: una fuente oriental que contribuyó a todos los perros y una fuente más occidental separada, que lo hizo solo con algunos", explica Anders Bergström, coautor del trabajo.

'Dogor', un cachorro de lobo de Yakutia de 18.000 años, cuyo genoma se analizó en el estudio | Serguéi Fiódorov

Mirando atrás en el tiempo

Dado que los 72 genomas de lobos antiguos abarcaban alrededor de 30.000 generaciones, fue posible mirar hacia atrás y construir una línea de tiempo para ver cómo ha cambiado el ADN de los lobos, rastreando la selección natural en acción.

Por ejemplo, se percataron de que durante un período de alrededor de 10.000 años, una variante genética pasó de ser muy rara a estar presente en todos los lobos, y todavía está presente en todos los lobos y perros en la actualidad. La variante afecta a un gen, IFT88, que está implicado en el desarrollo de los huesos del cráneo y la mandíbula. Es posible que la propagación de esta variante haya sido impulsada por un cambio en los tipos de presas disponibles durante la Edad de Hielo, dando una ventaja a los lobos con una determinada forma de cabeza, pero el gen también podría tener otras funciones desconocidas en los lobos.

“Encontramos varios casos en los que las mutaciones se extendieron a toda la especie de lobo, lo cual fue posible porque la especie estaba muy conectada a grandes distancias. Esta conectividad es quizás una de las razones por las que los lobos lograron sobrevivir a la Edad de Hielo mientras que muchos otros grandes carnívoros desaparecieron”, señala Pontus Skoglund, autor principal del trabajo.

El equipo continúa a la búsqueda de un ancestro cercano de los perros-lobo, que podría revelar con mayor precisión dónde es más probable que haya tenido lugar la domesticación. En la actualidad se están enfocando en genomas de otros lugares no incluidos en este estudio, como regiones más al sur.

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