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'DESENMASCARANDO' LA GRIPE

Una vacuna "universal" de nanopartículas que promete acabar con la gripe

Una vacuna 'universal' de nanopartículas que promete acabar con la gripe
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(Foto: EFE)
miércoles 24 de enero de 2018, 16:25h
Los científicos responsables del trabajo aseguran que "combatirá todo tipo de gripe" y que "no será necesario vacunarse cada año".

La nanotecnología se ha convertido en una de las grandes esperanzas de la humanidad para este siglo XXI. Sus increíbles y casi infinitas aplicaciones (desde la agricultura a la construcción o la informática, pasando por la medicina) han provocado que muchas universidades de todo el globo se hayan interesado por esta incipiente y prometedora rama de la ingeniería, que aspira a manipular la materia a escala atómica.

Uno de los últimos ejemplos de las sorprendentes posibilidades de esta tecnología ha estado protagonizado por un grupo de investigadores de la Universidad de Georgia, encabezados por el Doctor Bao-Zhong Wang. Valiéndose de la nanotecnología, los científicos han desarrollado una vacuna universal para combatir los virus de la gripe.

La gripe es una enfermedad respiratoria contagiosa que infecta la nariz, la garganta y los pulmones. Entre finales de 2017 y principios de 2018, la dolencia ha sido especialmente virulenta en nuestro país. Durante la presente temporada de gripe 103 personas han muerto ya en España. Una cifra que podría aumentar si se tiene en cuenta que cada temporada suele terminar en mayo. Además su tasa de incidencia en la población aumentó de 220 por cada 100.000 habitantes a 246. De hecho, durante la última temporada los españoles se han enfrentado a uno de los brotes más severos y contagiosos de los últimos años, llegando a constituir una verdadera epidemia en comunidades como Asturias, Castilla y León o Cantabria.

Los servicios médicos suelen actualizar las vacunas contra la gripe estacional cada año para que coincidan con los virus que se prevé sean más comunes durante esa temporada. Sin embargo, las predicciones no siempre son infalibles y pueden surgir nuevos virus que convierten en papel mojado los pronósticos de las farmacéuticas. En 2009, Estados Unidos hizo frente a la pandemia de la variedad H1N1, que causó 200.000 muertes durante los primeros 12 meses. La vacuna prevista no sirvió de gran cosa. Debido a esta inherente y mortal mutabilidad del virus, los científicos llevan décadas 'enfrascados' en sus tubos de ensayo, obsesionados con encontrar la vacuna definitiva y "universal", que termine, de una vez por todas, con la camaleónica enfermedad.

Desenmascarando la gripe

El Dr. Bao-Zhong Wang, profesor asociado en el Instituto de Ciencias Biomédicas de la Universidad Estatal de Georgia. UEGUna vacuna es, en esencia, un virus debilitado que se introduce en nuestro cuerpo para 'entrenarlo', y lograr que produzca anticuerpos, encargados de frenar el virus real, cuando éste infecte nuestro organismo. La encargada de transmitir la gripe es una proteína, llamada hemaglutanina (HA), que actúa como pegamento que une el virus a la célula.

El principal problema de las vacunas tradicionales es que se centran en la 'cabeza' de la proteína (sí, hasta las proteínas tienen cuerpo) ¿Por qué es esto malo? Pues porque el virus de la gripe es sumamente cambiante y su 'disfraz' (cabeza) puede variar con increíble facilidad, provocando que ese entrenamiento previo de nuestras células no haya servido para nada. Por esta razón, los responsables de este nuevo trabajo han decidido olvidar la cabeza y centrar sus esfuerzos en otra parte de la anatomía proteica: el tallo. "Las vacunas contra la gripe estacional inducen una respuesta inmune contra el dominio principal de las moléculas de HA, que es hipervariante. Es por eso que tenemos que probar con nuevas cepas de gripe para la nueva vacuna cada año. Nuestra vacuna supera este problema", afirma el Dr. Lei Deng, primer autor del estudio e investigador postdoctoral en el Instituto de Ciencias Biomédicas en el estado de Georgia.

El equipo de Bao-Zhong Wang ha descubierto que el tallo de la hemaglutanina no tiene las costumbres carnavalescas de su hermana mayor. Una vez que se viste, no cambia de 'traje', es mucho más estable, lo que eliminaría la posibilidad de que una vacuna se volviera inútil ante un hipotético 'cambio de traje'. Valiéndose de la nanotecnología, los investigadores introdujeron partículas manométricas de proteínas en el tallo de esta proteína. Los resultados fueron inmejorables: los ratones a los que se les inoculó la vacuna experimental se volvieron completamente inmunes a todos los tipos de gripe A a los que fueron sometidos.

Una vacuna "universal"

"La vacunación es la forma más efectiva de prevenir las muertes por el virus de la gripe, pero el virus cambia muy rápido y debemos vacunarnos cada año", explica el Dr. Bao-Zhong Wang. "Con este nuevo enfoque, se elimina esa necesidad. Hablamos de una vacuna universal contra la gripe, que nos protegerá de cualquier tipo de virus gripal".

La otra gran clave del trabajo de Bao-Zhong Wang y sus colegas está en las nanopartículas: "Aislamos el tallo de la proteína en una nanopartícula como vacuna. Una vez dentro, la nanopartícula protege la proteína antigénica para que no se degrade", comenta el Doctor. Y añade: "Nuestras células inmunes tienen una buena capacidad para absorber esta nanopartícula, por lo que ésta resulta mucho, mucho mejor que una proteína soluble para inducir respuestas inmunes". Estas nanopartículas son únicas porque se generaron para contener casi por completo la proteína capaz de inducir respuestas inmunes.

Para determinar la efectividad de la vacuna de nanopartículas, los investigadores inmunizaron ratones dos veces con una inyección intramuscular. Luego, los ratones fueron expuestos a varios virus de gripe: H1N1, H3N2, H5N1 y H7N9. La inmunización proporcionó protección universal y completa contra la exposición al virus letal y redujo drásticamente la cantidad de virus en los pulmones.

El próximo paso, será probar la vacuna de nanopartículas en hurones, cuyo sistema respiratorio funciona de forma parecida al humano. Si se confirman las optimistas expectativas de los científicos, la gripe, aun hoy, responsable de tanto mal, podría tener las horas contadas.

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