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BIOLOGÍA

Clonan a dos macacos siguiendo la técnica de la oveja Dolly

Zhong-Zhong y Hua-Hua, dos de los primeros primates clonados gracias a la transferencia nuclear de células somáticas.
Zhong-Zhong y Hua-Hua, dos de los primeros primates clonados gracias a la transferencia nuclear de células somáticas. (Foto: Qiang Sun y Mu-ming Poo / Academia de Ciencias de China)
Eduardo Villamil
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eduardovillamilelimparciales/16/7/16/28
jueves 25 de enero de 2018, 16:12h
El éxito de este proyecto ayudará a estudiar enfermedades como la diabetes o el cáncer.

Se llaman Zhong Zhong y Hua Hua, y son la primera pareja de primates nacida a través de la clonación. Estos dos macados vinieron al mundo hace ocho y seis semanas, respectivamente. El proyecto, desarrollado por el Instituto de Neurociencia de la Academia China de Ciencias de Shanghái, abre de forma definitiva la puerta a la clonación de los primates, los parientes más cercanos del ser humano…

"Hay muchas preguntas sobre la biología de los primates que se pueden estudiar gracias a este nuevo modelo", explica el autor principal del trabajo, Qiang Sun, director de la Instalación de investigación de primates no humanos del Instituto de Neurociencia de la Academia China de Ciencias. "Podemos crear monos clonados con los mismos antecedentes genéticos, excepto el gen que hemos manipulado previamente. Esto generará nuevos modelos que servirán no solo para estudiar enfermedades cerebrales, sino también para el cáncer, el sistema inmunológico o los trastornos metabólicos, algo que nos permitirá probar la eficacia de los medicamentos, antes de aproximarnos a un uso clínico en humanos".

Lejos de lo que pueda pensarse, Zhong Zhong y Hua Hua no son los primeros clones de primates. Este récord siempre lo ostentará Tetra, otro macaco nacido en 1999 a través de un método más simple llamado división de embriones. Sin embargo, la principal limitación de esta técnica es que sólo permite dar vida a cuatro descendientes cada vez. Por el contrario, Zhong Zhong y Hua Hua son producto de otro proceso denominado ‘transferencia nuclear de células somáticas’ (SCNT), utilizado para crear a la oveja Dolly hace más de 20 años. Esta técnica se basa en extraer el núcleo de un óvulo y lo reemplazarlo por otro núcleo de células corporales diferenciadas. El óvulo reconstruido luego se convertirá en un clon del anterior.

Uno de los principales desafíos a los que se han enfrentado los investigadores ha sido la poca resistencia de los núcleos ovulares al proceso de clonación. Para solventar esta barrera natural, los científicos introdujeron núcleos tomados de células fetales, como fibroblastos, un tipo de célula del tejido conectivo. Zhong Zhong y Hua Hua son clones de los mismos fibroblastos fetales macacos. También se intentaron utilizar células de donantes adultos, pero esos clones solo vivieron durante unas pocas horas después de su nacimiento. "Probamos varios métodos diferentes, pero solo uno funcionó", comenta Sun. "Hubo muchos fallos antes de encontrar una forma de clonar con éxito un mono".

El primer autor Zhen Liu, un becario postdoctoral, pasó tres años practicando y optimizando el procedimiento SCNT, hasta convertir sus manos en herramientas de precisión milimétrica. "El procedimiento SCNT es bastante delicado, por lo que cuanto más rápido lo hagas, menos daño sufrirá el óvulo, y el Dr. Liu tiene un pulgar verde para hacer esto", señala Muming Poo, coautor del estudio. "Requiere mucha práctica. No todos pueden realizar el proceso de enucleación y fusión celular de forma rápida y precisa, y es probable que la optimización del procedimiento de transferencia nos haya ayudado enormemente a lograr este éxito", añade.

El plan de los investigadores es continuar mejorando su técnica, algo que será clave en futuros trabajos. No obstante, ahora todos sus esfuerzos se centran en Zhong Zhong y Hua Hua, y su correcto desarrollo físico y mental. Los bebés, que actualmente se alimentan con biberón, crecen a buen ritmo y de forma equivalente a otros monos de su edad. Se espera que nazcan más clones de macacos en los próximos meses.

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