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CARRERA ESPACIAL

La primera misión europea a Mercurio, un 8% española, despega con éxito

Despegue del Arianne 5 con la misión BepiColombo.
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Despegue del Arianne 5 con la misión BepiColombo. (Foto: efe)
EL IMPARCIAL/Efe
sábado 20 de octubre de 2018, 13:02h

BepiColombo, la primera misión espacial europea a Mercurio, despegó este sábado con éxito rumbo al planeta más pequeño y cercano al Sol de nuestro Sistema Solar en un intento por descifrar sus numerosas incógnitas. El módulo de transferencia y los dos orbitadores, uno desarrollado por la Agencia Espacial Europea (ESA) y otro por su homóloga japonesa, JAXA, con la que se lanza conjuntamente el proyecto, partieron del centro espacial de Kurú, en la Guayana Francesa, a las 01.45 horas de este sábado.

El despegue a bordo de un cohete Ariane 5 respetó el horario previsto y la fase de lanzamiento se dio por concluida 26 minutos y 47 segundos después. Ahora inicia un viaje de siete años y dos meses hasta que el satélite se coloque en la órbita de Mercurio, donde sus operaciones científicas comenzarán en marzo de 2026 y se desarrollarán durante un año, prorrogable otro.

El trabajo conjunto de los dos orbitadores estudiará el origen y evolución del planeta, su composición, su exosfera y magnetosfera, y complementará el realizado por las dos únicas naves que lo han visitado hasta la fecha. Mariner 10 lo sobrevoló y ofreció sus primeras fotografías de cerca tomadas entre 1974 y 1975, y Messenger, también estadounidense, lo sobrevoló en 2008 y 2009 y fue la primera en orbitarlo, entre 2011 y 2015.

Esas misiones aportaron respuestas, pero también plantearon nuevas preguntas. BepiColombo buscará confirmar la existencia de hielo, explicar la contracción del interior del planeta o por qué su campo magnético está a 400 kilómetros de su centro.

La ESA, cuyos equipos aplaudieron satisfechos este inicio exitoso, confía en que el mejor conocimiento de un planeta tan cercano a su estrella progenitora revele además nuevos datos sobre la evolución general de nuestro Sistema Solar.

La misión a Mercurio, un 8% española

Empresas, centros de investigación y universidades españolas han participado en BepiColombo, el proyecto a Mercurio. El lanzamiento de esta tercera misión a Mercurio se ha realizado en un cohete Ariane 5 y el viaje hasta el planeta más desconocido del Sistema Solar durará 7,2 años.

BepiColombo viajará y orbitará Mercurio con una tecnología puntera y específica -en un 85 % es totalmente novedosa-, en la que también ha intervenido la investigación e ingeniería española. El proyecto consta de dos orbitadores independientes, el Orbitador Planetario de Mercurio (MPO, por sus siglas en inglés) y suministrado por la ESA, y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio (MMO), suministrado por la agencia espacial japonesa, JAXA.

Ambos llegarán a su destino gracias al Módulo de Transferencia de Mercurio, también de la ESA.

El sector empresarial español ha contribuido a la misión con aproximadamente un 8%, principalmente en el orbitador europeo y en el módulo de transferencia, según Tedae, Asociación Española de Empresas Tecnológicas de Defensa, Seguridad, Aeronáutica y Espacio. Así, las empresas inmiscuidas en BepiColombo son: la filial de Airbus Defence & Space en España, Alter Technology, Crisa -ahora en Airbus-, GMV, Iberespacio, Grupo Sener y Thales Alenia Space España.

Estas han participado en la estructura del Módulo de Transferencia de Mercurio o en la red de distribución de radiofrecuencia, y han suministrado componentes electrónicos, unidades para favorecer la potencia eléctrica, sistemas para garantizar el control térmico o antenas de baja y media ganancia.

Universidades como la de Valencia, el Instituto de Microelectrónica de Barcelona-Centro Nacional de Microelectrónica (del CSIC) o el Centro de Astrobiología también han participado en esta misión -en coordinación con algunas de las empresas españolas-. Así, en el Instituto de Microelectrónica se ha desarrollado y fabricado uno de los componentes electrónicos "más críticos" de la misión, según una nota del CSIC; se trata de los diodos de protección de las celdas fotovoltaicas de los paneles solares.

El Centro de Astrobiología (CAB), junto al Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), ha participado en el diseño y desarrollo de uno de los doce instrumentos del orbitador europeo, el MIXS. Se trata, según una nota del CAB, del espectrómetro de imagen de rayos X de Mercurio.

El director del CAB, Miguel Mas, resume que BepiColombo tratará de caracterizar la estructura y composición interna de Mercurio para conocer sus características o el origen de su campo magnético. Además, estudiará la formación de cráteres, la tectónica, los depósitos polares y el vulcanismo.

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