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MEDICINA

El olfato de los perros puede detectar el 97% de los casos de cáncer de pulmón

Uno de los perros de raza beagle, durante el experimento.
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Uno de los perros de raza beagle, durante el experimento. (Foto: Thomas A. Quinn)
martes 18 de junio de 2019, 19:38h
Un equipo científico está tratando de identificar el biomarcador que emplean los canes para desarrollar un nuevo test del cáncer, que funcione como el del embarazo.

Tres perros de la raza beagle han logrado 'diagnosticar' el cáncer de pulmón, valíendose únicamente de su olfato, con una precisión increíble: del 97 por ciento, para ser exactos.

Un nuevo estudio científico, que publica la Revista de la Asociación Osteopática Americana, revela como, tras ocho semanas de entrenamiento, los canes, elegidos por sus extraordinarias capacidades olfativas, fueron capaces de distinguir entre las muestras sanguíneas de pacientes con cáncer de pulmón y las de personas sanas, con una impresionante precisión del 97%.

Durante el proceso, los animales fueron llevados a una habitación en la que se les fueron dando a oler las muestras. Tras olisquearlas con su prominente hocico, los perros se sentaron para indicar un hallazgo positivo de cáncer o siguieron adelante, en caso negativo.

De las 50 muestras analizadas, en total, los tres beagles solo fallaron cuatro veces de 150, con tres falsos positivos y un falso negativo.

Un nuevo test del cáncer

La elección de esta raza no es casual. Estos sabuesos de tamaño mediano cuentan con 225 millones de receptores del olor, mientras que los humanos tenemos que conformarnos con 5; lo que hace que posean una agudeza olfativa unas 10.000 veces superior a la nuestra.

El objetivo de la investigación no es poner en nómina a nuestros fieles amigos cuadrúpedos, sino "clasificar las capas de olor hasta identificar los biomarcadores reveladores", como explica Thomas Quinn, profesor en el Colegio de Medicina Osteopática Lake Erie y autor principal del trabajo.

El Dr. Quinn y su equipo están a punto de completar una segunda fase del estudio. Esta vez, los beagles están trabajando para identificar no solo el cáncer de pulmón, sino también el de mama y el colorrectal, aunque en esta ocasión utilizando muestras de la respiración de los pacientes, recogidas por el enfermo respirando en una máscara facial.

El siguiente paso será fraccionar aún más las muestras en función de las propiedades físicas y químicas, presentándolas a los perros hasta que se identifiquen los biomarcadores específicos para cada cáncer. El objetivo es desarrollar un producto de detección sin receta, similar a una prueba de embarazo, en términos de costo, simplicidad y disponibilidad. Quinn imagina un dispositivo en el que alguien pueda respirar y ver un cambio de color que indique un resultado positivo o negativo.

El cáncer más mortal

El cáncer de pulmón es el tumor responsable de más muertes en el mundo. Solo en España, cada 20 minutos fallece una persona aquejada por esta enfermedad. Cada año se diagnostican en nuestro país más de 28.000 nuevos casos, un 80 % de los cuales se da en personas fumadoras. Y se espera que esta cifra aumente en las décadas venideras.

La detección temprana de este tipo de tumores es clave para la supervivencia del paciente. Sin embargo, en bastantes casos los síntomas no aparecen hasta los últimos estadios de la enfermedad. Las técnicas de detección mediante rayos x o tomografía computarizada (TC) pueden aparejar riesgos adicionales para la salud y, además, suelen tener altas tasas de falsos negativos, en el primer caso, y falsos positivos, en el segundo.

Nuestra más avanzada tecnología de detección es inane comparada con el evolucionado hocico de nuestros compañeros perrunos. Por este motivo, el Dr. Quinn y sus colegas están convencidos de que lo más sabio es seguir aprendiendo de ellos.

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