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EVOLUCIÓN

Yanhiajella, el enigmático fósil del Cámbrico que trae de cabeza a los científicos

Imagen del fósil y reconstrucción de Yanjiahella.
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Imagen del fósil y reconstrucción de Yanjiahella. (Foto: Topper et al. Nature Communications.)
lunes 09 de marzo de 2020, 17:03h
Los paleontólogos aún no han sido capaces de clasificar este animal que vivió hace 540 millones de años en ningún filo conocido.

Hace una década un equipo de investigadores chinos encontró un pequeño fósil en las rocas más antiguas del Cámbrico, depositadas hace 540 millones de años, en la región de Hubei (China). Los científicos no salían de su asombro. Bautizado con el nombre de Yanjiahella biscarpa, el hallazgo de este pequeño animal alargado con dos brazos y una cola posterior se publicó rápidamente en la revista científica china Acta Geologica Sinica en el año 2012.

Los fósiles de Yanjiahella pasaron desapercibidos hasta que en 2019 otro grupo de investigadore publicaban otrou trabajo de Nature Communications en el que donde situaban este organismo justo en la base de la evolución de los equinodermos, uno de los principales grupos de animales conocidos, al que pertenecen criaturas tan conocidas como los erizos y las estrellas de mar. Esto significaba que los equinodermos habrían aparecido 20 millones de años antes de lo que se suponía, cambiando radicalmente el árbol evolutivo de este grupo de animales y replanteando por completo su origen.

Recientemente, un artículo publicado en Nature Communications liderado por el investigador español Samuel Zamora, del Instituto Geológico y Minero de España contradice la interpretación de que Yanjiahella sea el equinodermo más antiguo conocido. Zamora explica que "Yanjiahella carece de cualquier característica propia de los equinodermos actuales o fósiles y con los datos que tenemos no puede ser considerado como perteneciente a este grupo de animales".

Este científico analiza estadísticamente todas las posibilidades posibles demostrando que "la posición de Yanjiahella en el árbol evolutivo de los animales no está clara". La visión de este nuevo trabajo trata de desmontar paso a paso todos los argumentos que los investigadores anteriores habían utilizado para demostrar que Yanjiahella era un equinodermo. En palabras del Dr. Wright del Museo Americano de Historia Natural, y coautor del trabajo "la solución para saber qué es Yanjiahella no es tan simple como habían propuesto anteriormente, y según nuestros análisis podría ser un hemicordado, un equinodermo o bien un miembro basal de ambos grupos (ambulacraria)".

Tratar de discernir si pertenece a uno u a otro grupo de animales no va a ser fácil y este estudio devuelve a Yanjiahella a su punto de partida como un fósil enigmático del Cámbrico. Por su parte, el Dr. Rahman, de la Universidad de Oxford, asegura que "Yanjiahella es un organismo fascinante y creemos que se necesitan más fósiles y mejor conservados para explicar de qué se trata, lo que parece estar claro es que es un deuteróstomo primitivo y que seguramente guarda algunas claves sobre el origen de este gran grupo de animales al que nosotros como vertebrados también pertenecemos".

El origen de los principales grupos de animales sigue siendo uno de los aspectos más fascinantes de la Zoología y en ese sentido, la Paleontología ofrece datos muy importantes a través de los fósiles. Como se ha podido ver con Yanjiahella la discrepancia entre los investigadores está servida y todavía queda mucho por descubrir.

Los fósiles de edad Cámbrica son escasos en todo el mundo y su conservación y rareza impide en muchas ocasiones reconocerlos como pertenecientes a algunos de los grandes grupos de animales actuales. Pero como ya comentaba el famoso paleontólogo de la Universidad de Harvard, Stephen Jay Gould en su obra "La vida maravillosa" respecto a los fósiles del Cámbrico, "los recibimos con asombro porque son antiguos y están tratando de decirnos algo".

El Cámbrico está considerado como uno de los periodos más importantes de la historia de la vida ya que en unos pocos millones de años los mares se poblaron de criaturas complejas, empezaron a desarrollar sus esqueletos y se comenzaron a forjar las interacciones que dominan los ecosistemas hoy en día. Esta aparición súbita de vida fue bautizada como "la explosión de la vida en el Cámbrico" y a día de hoy paleontólogos y zoólogos siguen discutiendo sobre las causas de dicho incremento en diversidad.

Yanjiahella pertenece a ese momento de la historia clave para conocer cómo surgió la complejidad de la vida actual, pero de momento sus secretos siguen esperando a que nuevos estudios revelen de qué animal se trata.

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