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ANTROPOLOGÍA

Científicos españoles zanjan la polémica: el neandertal oía y hablaba como nosotros

Reconstrucción de un hombre de neandertal.
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Reconstrucción de un hombre de neandertal. (Foto: Pixabay)
lunes 01 de marzo de 2021, 17:20h
Según un estudio encabezado por HM Hospitales, que preside Juan Abarca.

Un equipo de investigadores españoles de la Cátedra de Otoacústica Evolutiva y Paleoantropología de HM Hospitales y la Universidad de Alcalá (UAH), liderados por la profesora Mercedes Conde Valverde, han presentado las primeras evidencias paleontológicas claras de la existencia de lenguaje fuera de nuestra especie.

Este histórico hallazgo, que acaba de ser publicado en la prestigiosa revista especializada 'Nature Ecology & Evolution', reconstruye por primera vez la audición en los neandertales y ofrece pruebas sólidas de que nuestros parientes más misteriosos habrían podido desarrollar una capacidad de habla similar a la de nuestra especie.

Se trata de la primera evidencia paleontológica clara de la existencia del lenguaje fuera de nuestra especie, un hito científico de primera magnitud que proporciona una nueva perspectiva sobre la historia evolutiva de los seres humanos y cierra cinco décadas de debate en el campo de la Prehistoria. "Los neandertales tenían las mismas capacidades auditivas relacionadas con el lenguaje que nuestra propia especie, lo que supone la primera prueba paleontológica sólida de que también tenían lenguaje", asegura Mercedes Conde Valverde, autora principal del artículo.

Esta rotunda afirmación se cimenta en el estudio de modelos tridimensionales de las cavidades del oído externo y medio de 14 ejemplares de neandertal a partir de cientos de imágenes de tomografía computarizada. Concretamente, en el estudio se analizaron los restos de cinco ejemplares de neandertales de yacimientos de Croacia (datados hace 120.000 años), Francia e Israel (alrededor de 60.000 años) y otros nueve individuos más antiguos (unos 450.000 años) procedentes de la Sima de los Huesos, en Atapuerca (Burgos).

Un antropólogo desentierra los restos de un neandertal | © Javier Trueba

"Los fósiles de Atapuerca corresponden a una población antepasada de los neandertales. Con estos datos, ha sido posible establecer en los fósiles determinadas capacidades auditivas que están directamente relacionados con la presencia de lenguaje", destaca Ignacio Martínez, profesor de la UAH y director de la Cátedra de Otoacústica Evolutiva y Paleoantropología.

Durante décadas los datos procedentes desde la Paleoantropología (el estudio de los fósiles humanos) parecían descartar que los neandertales pudieran hablar. Sin embargo, en las últimas dos décadas, nuevos datos desde el campo de la Arqueología (el estudio de la cultura material y de las actividades humanas del pasado) han venido poniendo en duda esta idea.

En ese sentido, la clave para cambiar la orientación de esta teoría estaba en el descubrimiento de la variante genética FOXP2 en los neandertales, que es característica del Homo sapiens y que está relacionada con las capacidades lingüísticas. "Este hecho abrió la puerta a muchos especialistas a sostener que los neandertales pudieron hablar. Pero faltaba la prueba paleontológica, que felizmente hemos podido lograr. De hecho, los neandertales fueron una especie con un cerebro tan grande como el nuestro, cuidaban de sus enfermos, enterraban a sus muertos, se adornaban y dominaban el uso del fuego”, señala Conde Valverde, responsable en última instancia de esta revolución en el campo de la Prehistoria.

Un cráneo humano y uno de neandertal, con las cavidades del oído externo y medio destacadas | © Elena Santos y Mercedes Conde

Un nuevo paradigma para los libros de historia

Con la publicación de este estudio se supera una discusión científica en el campo de la Paleontología no exenta de polémica, en la que desde hace más de cinco décadas se han enfrentado distintos grupos de investigadores. "Podría parecer que esta conclusión no es relevante porque cada vez vemos más próximos a los neandertales. Sin embargo, en lo que se refiere a la fonación y producción de sonido, el paradigma vigente hasta hoy era justo el contrario. A los neandertales se les describía como incapaces de producir los sonidos imprescindibles en el habla humana. Eso era hasta hoy la doctrina oficial", comenta a El Imparcial el director científico del Museo de la Evolución Humana y codirector del yacimiento de Atapuerca, Juan Luis Arsuaga, también firmante del artículo.

En opinión de este investigador, el descubrimiento que se ha hecho público este lunes no supondrá una línea o un párrafo, ni será un mero pie de página, sino que cambiará para siempre capítulos enteros en los libros de historia. Aunque admite que su hallazgo no constituye "una prueba directa", asegura que sí aporta evidencias "concluyentes" de que estos homínidos prehistóricos sonarían como el ser humano. "Es muy difícil que la selección natural fabrique algo tan complejo como un aparato fonador y un oído y que estos no tengan la función que le corresponde", argumenta.

Según el codirector de Atapuerca, esta nueva revelación sobre el neandertal reaviva aún más el debate sobre su enigmático final. "Cuanto más se van pareciendo a nosotros los neandertales, más interesante se vuelve la cosa, porque ya nos estamos encontrando ante una forma distinta de humanidad. Con un cerebro y un aparato fonador como el suyo serían como nosotros, pero yo creo que su mente, no: se puede ser humano de otras formas. Puede que tuviesen una mentalidad distinta. Los neandertales eran como nosotros, pero no eran iguales a nosotros y ahí está la clave de nuestro predominio sobre ellos”.

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