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BOTÁNICA

Tras medio siglo, los científicos catalogan al fin esta enigmática planta amazónica

Espécimen de una hoja y una pequeña fruta naranja de la planta misteriosa.
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Espécimen de una hoja y una pequeña fruta naranja de la planta misteriosa. (Foto: Patricia Álvarez-Loayza)
EL IMPARCIAL
jueves 07 de octubre de 2021, 16:26h

En 1973, un científico se topó con un árbol extraño en la selva amazónica, diferente a todo lo que había visto en su vida. Medía unos seis metros de alto, con diminutos frutos anaranjados en forma de lámparas de papel. Recolectó muestras de las hojas y frutos de la planta, pero todos los colegas a los que se los mostró terminaron rascándose la cabeza. No solo no pudieron identificar la planta como una especie descrita con anterioridad, sino que incluso declararon que era una nueva especie, porque no sabían a qué familia pertenecía.

Ahora, casi medio siglo después, un nuevo estudio publicado en la revista Taxon, ha deteminado al fin el lugar que este esquivo vegetal ocupa en el árbo, genealógico de los árboles (nunca mejor dicho), dándole un nombre que significa "Misterio del Manu", en honor al parque de Perú de donde proviene.

"Cuando vi este arbolito por primera vez, mientras estaba en un sendero del bosque, fue la fruta (que parecía un farolillo chino de color naranja y estaba jugosa con varias semillas), lo que me llamó la atención", narra Robin Foster, el científico que originalmente recolectó la misteriosa planta en el Parque Nacional Manu de Perú, curador retirado del Museo Field de Chicago y hoy día investigador del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales. "Realmente no pensé que fuera especial, excepto por el hecho de que tenía características de plantas en varias familias de plantas diferentes y no encajaba claramente en ninguna familia. Por lo general, puedo decirle a la familia con una mirada rápida, pero maldita sea si pudiera ubicar este", añade.

Foster no fue el único que no pudo entenderlo. Nancy Hensold, botánica del Field Museum, recuerda que él le mostró un espécimen seco de la planta hace más de 30 años. "Vine a trabajar al Field Museum en 1990 y Robin me mostró esta planta. Traté de identificarla de distintas formas: hirviendo los ovarios de las flores o tomando fotografías del polen; y, después de todo eso, todavía no lo sabíamos", recuerda. "Realmente me molestó".

La misteriosa planta estuvo en el herbario del Field Museum, una biblioteca de especímenes de plantas secas, durante años, pero Hensold y sus colegas no se olvidaron de ella. "Cuando tienes una planta que nadie puede poner en una familia, puede caer en las grietas científicas. Lo sentí", dice ella. El equipo finalmente obtuvo una subvención para estudiar la planta, financiada por la Junta de Mujeres del Museo Field, y la búsqueda comenzó.

Primero trataron de analizar el ADN de la planta utilizando especímenes secos, pero cuando eso no funcionó, solicitaron la ayuda de Patricia Álvarez-Loayza, una científica que trabaja en el Parque Nacional Manu y lleva años monitoreando el bosque allí, para encuentre un espécimen fresco de la planta. Ella lo hizo, y cuando los investigadores en el campo lo analizaron en el laboratorio de ADN Pritzker del museo, se sorprendieron por lo que encontraron. "Cuando mi colega Rick Ree ordenó la secuencia y me contó a qué familia pertenecía, le dije que la muestra debía de estar contaminada. Pensé, de ninguna manera, simplemente no podía creerlo", recuerda Hensold.

El análisis de ADN reveló que los parientes más cercanos de la misteriosa planta pertenecían a la familia Picramniaceae, lo cual supuso un gran problema para los botánicos porque no se parecía en nada a sus parientes más cercanos, al menos a primera vista. "Al mirar más de cerca la estructura de sus diminutas flores, me di cuenta de que tenía algunas similitudes, pero dados sus caracteres generales, nadie lo habría puesto en esa familia", confiesa Hensold.

Los investigadores enviaron las muestras a Wayt Thomas, curador emérito del Jardín Botánico de Nueva York y experto en Picramniaceae. "Cuando abrí el paquete y miré las muestras, mi primera reacción fue, '¿Qué diablos?' Estas plantas no se parecían a ninguna otra de la familia", cuenta Thomas, autor principal del artículo en Taxon . "Así que decidí mirar con más cuidado, una vez que miré con mucho cuidado las pequeñas flores de 2-3 milímetros de largo, las cosas encajaron en su lugar".

Con el ADN finalmente revelando a qué familia pertenecía la planta, los investigadores pudieron darle un nombre científico formal, Aenigmanu alvareziae . El nombre del género, Aenigmanu , significa "misterio del Manu", mientras que el nombre de la especie es en honor a Patricia Álvarez-Loayza, quien recogió los primeros ejemplares utilizados para el análisis genético. (Vale la pena señalar que, si bien Aenigmanu alvareziae es nuevo para los científicos, durante mucho tiempo ha sido utilizado por el pueblo indígena Machiguenga).

Para este grupo de investigadores obtener una clasificación científica para Aenigmanu alvareziae podría ayudar a proteger la selva amazónica frente a la deforestación y el cambio climático. "Las plantas están poco estudiadas en general. Especialmente plantas de bosques tropicales y amazónicas. Para comprender los cambios que se están produciendo en los trópicos, proteger lo que queda y restaurar las áreas que han sido arrasadas, las plantas son la base de todo lo que vive allí y lo más importante de estudiar", asegura Foster. "Darles nombres únicos es la mejor manera de organizar la información y llamar la atención sobre ellas. Una sola especie rara puede no ser importante por sí misma para un ecosistema, pero colectivamente todas ellas nos dicen lo que está sucediendo allí".

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