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NASA

Todo listo para el lanzamiento de DART, la primera misión que chocará contra un asteroide

Todo listo para el lanzamiento de DART, la primera misión que chocará contra un asteroide
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miércoles 24 de noviembre de 2021, 08:53h

El equipo de la NASA ha culminado con éxito el lanzamiento de DART, la primera misión espacial que chocará directamente contra un asteroide para modificar su órbita. Con este experimento los científicos tratarán de demostrar que una nave espacial puede navegar de forma autónoma hacia un asteroide objetivo e impactarlo cinéticamente. Luego, utilizando telescopios terrestres para medir los efectos del impacto en el sistema de asteroides, la misión mejorará las capacidades de modelado y predicción para ayudarnos a prepararnos mejor para una amenaza de asteroide real en caso de que alguna vez se descubra.

DART (acrónimo de Double Asteroid Redirection Test) llegó a la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg (desde donde será lanzada) cerca de Lompoc, California, a principios de octubre. Desde entonces, los miembros del equipo de DART han estado preparando la nave espacial para el vuelo, probando los mecanismos y el sistema eléctrico de la nave espacial, envolviendo las partes finales en mantas de aislamiento multicapa y practicando la secuencia de lanzamiento tanto desde el sitio de lanzamiento como desde el centro de operaciones de la misión en APL. El lanzamiento de la nave, a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX, ha tenido lugar este jueves 24 de noviembre; y la nave llegará a su destino final en otoño de 2022.

Ilustración de cómo el impacto de DART alterará la órbita de Dimorphos.

Objetivo: Didymos

El objetivo de DART es el sistema de asteroides binarios Didymos, que significa "gemelo" en griego (y explica la palabra "doble" en el nombre de la misión). Didymos es el candidato ideal para el primer experimento de defensa planetaria de la humanidad, aunque no está en camino de colisionar con la Tierra y, por lo tanto, no representa una amenaza real para el planeta.

El sistema está compuesto por dos asteroides: el asteroide más grande Didymos (de 780 metros) y el asteroide lunar más pequeño, Dimorphos (160 metros), que orbita al asteroide más grande. La nave espacial DART impactará a Dimorphos casi de frente, acortando el tiempo que tarda la pequeña luna asteroide en orbitar Didymos en varios minutos.

El sistema Didymos es un binario eclipsante visto desde la Tierra, lo que significa que Dimorphos pasa por delante y detrás de Didymos mientras orbita el asteroide más grande visto desde la Tierra. En consecuencia, los telescopios terrestres pueden medir la variación regular en el brillo del sistema combinado Didymos para determinar la órbita de Dimorphos.

Después del impacto, esta misma técnica revelará el cambio en la órbita de Dimoprhos en comparación con las mediciones anteriores al impacto. El momento del impacto del DART en el otoño de 2022 se elige para minimizar la distancia entre la Tierra y Didymos y permitir observaciones telescópicas de la más alta calidad. Didymos todavía estará aproximadamente a 11 millones de kilómetros de la Tierra en el momento del impacto del DART.

La demostración de DART se ha diseñado cuidadosamente. El impulso de energía que entrega DART al sistema de asteroides binarios de Didymos es bajo y no puede interrumpir el asteroide, y la órbita de Didymos no se cruza con la de la Tierra en ningún punto de las predicciones actuales. Además, el cambio en la órbita de Dimorphos está diseñado para acercar su órbita a Didymos. La misión DART es una demostración de la capacidad para responder a una posible amenaza de impacto de asteroide, en caso de que alguna vez se descubriese.

Después de mudarse a la instalación de procesamiento de carga útil de SpaceX en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California, los miembros del equipo DART sacaron cuidadosamente la nave espacial de su contenedor de envío y la trasladaron a una plataforma rodante baja. Crédito: NASA / Johns Hopkins APL / Ed Whitman

Una nave hecha de retales

Durante el último año y medio, mientras seguían los protocolos de salud y seguridad pandémicos, los ingenieros construyeron DART a partir de una colección de piezas hasta una nave espacial completamente ensamblada. Los ingenieros equiparon la nave espacial con las diversas tecnologías que la misión probará, incluido el sistema de propulsión de iones NEXT-C de la NASA que fue diseñado para mejorar el rendimiento y la eficiencia del combustible para misiones en el espacio profundo, y una antena plana de alta ganancia ranurada para una comunicación eficiente entre Tierra y nave espacial.

En verano, los ingenieros instalaron la cámara a bordo de la nave, DRACO (su único instrumento), sus dos paneles solares desplegables que se despliegan a 28 pies cada uno, y el satélite en miniatura LICIACube de la Agencia Espacial Italiana que está diseñado para capturar imágenes de DART. impacto cinético y sus secuelas inmediatas.

"Es un milagro lo que este equipo ha logrado, con todos los obstáculos en el camino como COVID y el desarrollo de tantas nuevas tecnologías", indica Helen Adams, ingeniera de sistemas de misión DART en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel. , Maryland. "Pero la razón por la que hemos tenido éxito hasta ahora es porque nuestro equipo está emocionado, es extremadamente agudo y realmente quieren demostrar que si un asteroide se acercara a la Tierra, podríamos evitar una catástrofe".

La nave ha sido diseñada diseñada para impactar un asteroide como prueba de tecnología. El asteroide objetivo de DART no es una amenaza para la Tierra. Este sistema de asteroides es un campo de pruebas perfecto para ver si estrellar intencionalmente una nave espacial contra un asteroide es una forma efectiva de cambiar su curso, en caso de que se descubra un asteroide que amenace la Tierra en el futuro. Si bien ningún asteroide conocido de más de 140 metros de tamaño tiene una probabilidad significativa de golpear la Tierra durante los próximos 100 años, solo alrededor del 40 por ciento de esos asteroides se han encontrado en octubre de 2021.

"DART será la primera demostración de la técnica del 'impactador cinético' en la que una nave espacial choca deliberadamente con un asteroide conocido a alta velocidad para cambiar el movimiento del asteroide en el espacio", señala Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA. Se cree que esta técnica es el enfoque tecnológicamente más maduro para mitigar un asteroide potencialmente peligroso, y ayudará a los expertos en defensa planetaria a refinar los modelos informáticos del impactador cinético de asteroides, lo que nos dará una idea de cómo podríamos desviar objetos cercanos a la Tierra potencialmente peligrosos en el futuro", añade.

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