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ASTRONOMÍA

Descubren cientos de exoplanetas de un golpe gracias a un innovador algoritmo

Descubren cientos de exoplanetas de un golpe gracias a un innovador algoritmo
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(Foto: Tiago Campante/Peter Devine/NASA)
jueves 25 de noviembre de 2021, 17:23h

Un equipo de astrónomos de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) han identificado 366 nuevos exoplanetas, gracias en gran parte a un algoritmo desarrollado por un académico postdoctoral de UCLA. Entre sus hallazgos más notables se encuentra un sistema planetario que comprende una estrella y al menos dos planetas gigantes gaseosos, cada uno aproximadamente del tamaño de Saturno y ubicado inusualmente cerca uno del otro. Los descubrimientos se describen en un artículo publicado en Astronomical Journal .

El número de exoplanetas (planetas fuera del Sistema Solar) hallados hasta la fecha asciende a menos de 5.000 en total, por lo que la identificación de cientos de una sola tacada supone un avance significativo. Estudiar un nuevo grupo de cuerpos tan grande podría ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se forman los planetas y cómo evolucionan las órbitas, y podría proporcionar nuevos conocimientos sobre lo inusual que es nuestro sistema solar.

"Descubrir cientos de nuevos exoplanetas es un logro significativo en sí mismo, pero lo que distingue a este trabajo es cómo iluminará las características de la población de exoplanetas en su conjunto", indica Erik Petigura, profesor de astronomía de UCLA y coautor de la investigación.El autor principal del artículo es Jon Zink, quien obtuvo su doctorado en UCLA en junio y actualmente es un becario postdoctoral de UCLA. Él y Petigura, así como un equipo internacional de astrónomos llamado proyecto Scaling K2, identificaron los exoplanetas utilizando datos de la misión K2 del Telescopio Espacial Kepler de la NASA.

El descubrimiento fue posible gracias a un nuevo algoritmo de detección de planetas que desarrolló Zink, capaz de separar las señales de radio planetarias del simple ruido. La misión original de Kepler llegó a un final inesperado en 2013 cuando un fallo mecánico dejó a la nave espacial incapaz de apuntar con precisión. Pero los astrónomos reutilizaron el telescopio para una nueva misión conocida como K2, cuyo objetivo es identificar exoplanetas cerca de estrellas distantes.

Para el nuevo estudio, los científicos utilizaron el nuevo software para analizar todo el conjunto de datos de K2 (unos 500 terabytes de datos que abarcan más de 800 millones de imágenes de estrellas) para crear un "catálogo" que pronto se incorporará al archivo maestro de exoplanetas de la NASA.

Además de los 366 nuevos planetas localizados, el catálogo enumera otros 381 planetas que habían sido identificados previamente. El descubrimiento del sistema planetario con dos planetas gigantes gaseosos también fue significativo porque es raro encontrar gigantes gaseosos, como Saturno en nuestro propio sistema solar, tan cerca de su estrella anfitriona como en este caso. Los investigadores aún no pueden explicar por qué ocurrió allí, pero Zink dijo que eso hace que el hallazgo sea especialmente útil porque podría ayudar a los científicos a formar una comprensión más precisa de los parámetros de cómo se desarrollan los planetas y los sistemas planetarios.

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