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ESPACIO

Hallan un enigmático objeto cósmico que no se parece a nada visto hasta la fecha

Impresión artística de un magnetar.
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Impresión artística de un magnetar. (Foto: ICRAR)
EL IMPARCIAL
miércoles 26 de enero de 2022, 18:21h

Un equipo científico ha descubierto un extraño objeto cósmico que libera una explosión gigante de energía tres veces por hora, y no se parece a nada que los astrónomos hayan visto antes. El equipo que lo descubrió cree que podría ser una estrella de neutrones o una enana blanca (núcleos colapsados ​​de estrellas) con un campo magnético ultrapotente. Girando en el espacio, el enigmático objeto envía un haz de radiación que cruza nuestra línea de visión y, durante un minuto de cada veinte, es una de las fuentes de radio más brillantes del cielo.

La astrofísica Natasha Hurley-Walker, del nodo de la Universidad de Curtin del Centro Internacional para la Investigación de Radioastronomía, dirigió el equipo que hizo el descubrimiento. “Este objeto aparecía y desaparecía durante unas pocas horas durante nuestras observaciones”, indica. “Eso fue completamente inesperado. Fue un poco espeluznante para un astrónomo porque no hay nada conocido en el cielo que haga eso y está bastante cerca de nosotros, a unos 4.000 años luz de distancia. Está en nuestro patio trasero galáctico”.

El objeto fue descubierto utilizando el telescopio Murchison Widefield Array (MWA) en el interior de Australia Occidental. Los objetos que se encienden y apagan en el Universo no son nuevos para los astrónomos, los llaman 'transitorios'. La astrofísica y coautora de ICRAR-Curtin, Gemma Anderson, apunta que "al estudiar los transitorios, estás observando la muerte de una estrella masiva o la actividad de los restos que deja".

Los 'transitorios lentos', como las supernovas, pueden aparecer en el transcurso de unos días y desaparecer después de unos meses. Los 'transitorios rápidos', como un tipo de estrella de neutrones llamado púlsar, se encienden y apagan en milisegundos o segundos, pero para los expertos encontrar algo que se encendió durante un minuto fue realmente extraño.

Según Anderson, el objeto misterioso era increíblemente brillante y más pequeño que el Sol, emitiendo ondas de radio altamente polarizadas, lo que sugiere que el objeto tenía un campo magnético extremadamente fuerte. Para Hurley-Walker estas observaciones coinciden con un objeto astrofísico predicho llamado "magnetar de período ultralargo", un tipo de estrella de neutrones que gira lentamente y cuya existencia se ha predicho solo teóricamente. "De alguna manera, está convirtiendo la energía magnética en ondas de radio de manera mucho más efectiva que cualquier cosa que hayamos visto antes".

Hurley-Walker ahora está monitoreando el objeto con el MWA para ver si vuelve a encenderse. “Si lo hace, hay telescopios en todo el hemisferio sur e incluso en órbita que pueden apuntar directamente hacia él”. Los científicos planean seguir buscando más objetos como este. "Más detecciones les dirán a los astrónomos si se trata de un evento único y raro o de una gran población nueva que nunca antes habíamos notado".

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