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ESPACIO

Así captaron el Hubble y el James Webb el impacto de DART contra un asteroide

jueves 29 de septiembre de 2022, 16:41h

Dos de los Grandes Observatorios de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb y el Hubble, capturaron al mismo tiempo, y desde lugares muy diferentes, espectaculares instantáneas del momento en que la sonda DART se estrelló contra el asteroide Dimorfo, el pasado lunes. Esta prueba es el primer intento de la humanidad de desviar un asteroide directamente mediante un impacto cinético, sin explosivos. Y aunque habrá que esperar semanas para conocer si ha tenido éxito, de momento todo ha salido según lo planeado.

“Por primera vez, Webb y Hubble capturaron simultáneamente imágenes del mismo objetivo en el cosmos: un asteroide que fue impactado por una nave espacial después de un viaje de siete millones de millas. Toda la humanidad espera ansiosamente los descubrimientos que vendrán de Webb, Hubble y nuestros telescopios terrestres, sobre la misión DART y más allá”, ha resumido el administrador de la NASA, Bill Nelson.

Las observaciones de Webb y Hubble juntas permitirán a los científicos obtener conocimiento sobre la naturaleza de la superficie de Dimorfo, cuánto material y a qué velocidad fue expulsado por la colisión. Además, Webb y Hubble capturaron el impacto en diferentes longitudes de onda de luz: Webb en infrarrojo y Hubble en visible. Según los expertos, la observación del impacto en una amplia gama de longitudes de onda revelará la distribución de los tamaños de las partículas en la nube de polvo en expansión, lo que ayudará a determinar si arrojó muchos trozos grandes o, en su mayoría, polvo fino. La combinación de esta información, junto con las observaciones de telescopios terrestres, ayudará a los científicos a comprender la eficacia con la que un impacto cinético puede modificar la órbita de un asteroide.

Los infarrojos del Webb

Esta animación del James Webb cubre un lapso de tiempo que va desde justo antes del impacto hasta 5 horas después. | NASA, ESA, CSA, Cristina Thomas (Universidad del Norte de Arizona), Ian Wong (NASA-GSFC); Joseph DePasquale (STScI)

Webb observó el impacto durante cinco horas en total y capturó 10 imágenes. Tomó una instantánea de la ubicación del impacto antes de que ocurriera la colisión, y luego otras tantas durante las próximas horas. Las imágenes de la cámara de infrarrojo cercano de Webb (NIRCam) muestran un núcleo apretado y compacto, con penachos de material que aparecen como volutas que se alejan del centro donde tuvo lugar el impacto.

Observar el impacto con Webb presentó a los equipos de operaciones de vuelo, planificación y ciencia con desafíos únicos, debido a la velocidad de viaje del asteroide por el cielo. A medida que DART se acercaba a su objetivo, los equipos realizaron trabajo adicional en las semanas previas al impacto para habilitar y probar un método de seguimiento de asteroides que se mueven tres veces más rápido que el límite de velocidad original establecido para Webb.

Los científicos también planean observar el sistema de asteroides en los próximos meses utilizando el instrumento de infrarrojo medio de Webb (MIRI) y el espectrógrafo de infrarrojo cercano de Webb (NIRSpec) . Los datos espectroscópicos proporcionarán a los investigadores información sobre la composición química del asteroide.

La secuencia del Hubble

Esta animación compuesta de tres imágenes de Hubble abarca desde 22 minutos después del impacto hasta 8,2 horas. | NASA, ESA, Jian-Yang Li (PSI); animación: Alyssa Pagan (STScI)Por su parte, Hubble también tomó 45 fotos del evento en el tiempo inmediatamente anterior y posterior al impacto de DART con Dimorfo. Las imágenes de la cámara de campo amplio 3 del Hubble muestran el impacto en luz visible. Los eyectados del impacto aparecen como rayos que se extienden desde el cuerpo del asteroide. El pico de eyección más audaz y desplegado a la izquierda del asteroide está en la dirección general desde la que se acercó DART.

Algunos de los rayos parecen estar ligeramente curvados, pero los astrónomos deben mirar más de cerca para determinar qué podría significar esto. En las imágenes del Hubble, los astrónomos estiman que el brillo del sistema aumentó tres veces después del impacto y vieron que el brillo se mantuvo estable, incluso ocho horas después del impacto.

Hubble planea monitorear el sistema Dídimo-Dimorfo 10 veces más durante las próximas tres semanas. Estas observaciones periódicas, relativamente a largo plazo, a medida que la nube de eyección se expande y se desvanece con el tiempo, pintarán una imagen más completa de la expansión de la nube desde la eyección hasta su desaparición. "Esta es una vista sin precedentes de un evento sin precedentes", resumió Andy Rivkin, líder del equipo de investigación DART.

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