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CAMBIO CLIMÁTICO

El acelerado deshielo de Groenlandia pone en duda las previsiones climáticas

Los investigadores cruzan el glaciar Russell de Groenlandia, julio de 2018.
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Los investigadores cruzan el glaciar Russell de Groenlandia, julio de 2018. (Foto: Kevin Krajick / Instituto de la Tierra)
jueves 07 de marzo de 2019, 19:32h
La lluvia es cada vez más frecuente en la isla, donde las temperaturas han aumentado hasta tres grados desde 1990.

El deshielo de Groenlandia está acelerándose. Según un nuevo estudio, que esta semana publica The Cryosphere, este derretimiento creciente está desencadenando cada vez más eventos de fusión repentinos, que se alimentan del hielo, e incluso están transformando el tradicional clima polar de la isla en un clima lluvioso.

En las últimas décadas Groenlandia ha estado perdiendo hielo debido al calentamiento progresivo de su superficie. Desde principios de los años 1990, las temperaturas promedio sobre la capa de hielo han aumentado casi dos grados centígrados en verano, y hasta tres grados en invierno.

La isla de Erik el Rojo cuenta con algo más de un millón de kilómetros cuadrados de hielo, de los cuales pierde alrededor de 270 millones de toneladas anuales. Durante gran parte de este tiempo, se pensaba que la mayor parte de estas pérdidas provenía de los icebergs que dan a luz en el océano, pero recientemente ha llegado a dominar la escorrentía directa de agua de deshielo, que representa aproximadamente el 70 por ciento de la pérdida. El clima lluvioso, dicen los autores del estudio, se está convirtiendo cada vez más en el disparador de esa escorrentía.

Los investigadores combinaron imágenes satelitales con observaciones meteorológicas sobre el terreno desde 1979 a 2012 para identificar la causa del derretimiento en lugares específicos. Combinando los dos conjuntos de datos, los científicos descubrieron que en más de 300 eventos el desencadenante inicial fue la lluvia.

"Fue una sorpresa", relata la autora principal del estudio, Marilena Oltmanns, del Centro de Investigación Oceánica GEOMAR de Alemania, quien asegura que durante el período de estudio, la fusión asociada con la lluvia y sus efectos posteriores se duplicó durante el verano y se triplicó en el invierno. En total, los investigadores estiman que la lluvia está detrás de casi una tercera parte de la escorrentía total.

"La fusión puede ser impulsada por un complejo de factores, pero la introducción de agua líquida es una de las más poderosas", explica Marco Tedesco, un glaciólogo del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia y coautor del estudio. "El aire caliente, por supuesto, puede derretir el hielo directamente, pero no es muy eficiente por sí solo", indica.

"Sin embargo, las temperaturas más cálidas pueden producir efectos en cascada. El agua líquida transporta una gran cantidad de calor, y cuando penetra en una superficie nevada, derrite la nieve a su alrededor, liberando más energía. Mientras tanto, el aire cálido que traía la lluvia a menudo forma nubes, que se doblan en el calor", añade Tedesco.

Los autores del estudio advierten de los efectos a largo plazo que esta dinámica meteorológica podría aparejar. Creen que parte del agua derretida fluye hacia el mar, pero el resto se vuelve a congelar en su lugar, transformando la nieve, normalmente esponjosa y reflectante, cerca de la superficie en masas de hielo más oscuras y densas. Este hielo absorbe la radiación solar más fácilmente que la nieve, por lo que cuando sale el sol, se derrite más fácilmente, produciendo más agua líquida, que alimenta más fusión, provocando un círculo vicioso que se retroalimenta.

"Si llueve en invierno, el hielo se volverá más vulnerable en verano", dijo Tedesco, quien apunta que deberán comenzar a “observar todas las estaciones".

Groenlandia no es el único lugar en el extremo norte afectado por el aumento de la lluvia. En los últimos años, las lluvias anómalas de invierno golpearon la tundra del norte de Canadá, luego se volvieron a congelar sobre la superficie, sellando las plantas que los caribúes y los bueyes almizcleros normalmente forrajean a través de la nieve suelta; En algunos años, esto ha diezmado los rebaños. Y un estudio recién publicado en Fairbanks, Alaska, muestra que las crecientes lluvias de primavera se filtran a través del permafrost, lo descongelan y liberan grandes cantidades de metano, un gas de efecto invernadero altamente eficiente.

Entre 1993 y 2014, el aumento global del nivel del mar se aceleró de aproximadamente 2,2 milímetros al año a 3,3 milímetros, y se cree que gran parte de esa aceleración se debe a la fusión en Groenlandia. Las proyecciones de aumento del nivel del mar para finales de este siglo generalmente varían de 60 cm a 120 cm, pero la mayoría de las proyecciones aún no dan cuenta de lo que puede pasar con el hielo en Groenlandia, ni con la masa mucho mayor de la Antártida, debido a las limitaciones técnicas.

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