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ENTREVISTA

Musk y Bezos, "liebre y tortuga" en la nueva carrera por conquistar el espacio

Recorte de la portada del libro 'Los señores del espacio'.
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Recorte de la portada del libro 'Los señores del espacio'. (Foto: Sylvia Sans Bassat)
domingo 22 de septiembre de 2019, 10:48h
El periodista del Washington Post Christian Davenport publica en España Los señores del espacio, un ensayo que analiza la titánica batalla que libran los fundadores de Tesla y Amazon "por colonizar el universo".

La carrera espacial es historia. Hace ya mucho tiempo que Washington y Moscú dejaron a un lado sus diferencias (al menos en este campo) para colaborar en diferentes proyectos de exploración espacial. Sin embargo, a lo largo de la última década una nueva carrera espacial se ha ido fraguando. La gran diferencia es que, esta vez, los contendientes no son países, sino empresas privadas

Elon Musk, (creador de PayPal y también dueño de Tesla, SolarCity o Neuralink) fundó SpaceX en 2002, frustrado por la pasividad de la NASA, que había dejado aparcado el sueño de ir a Marte. Al principio, su único objetivo era volver a atraer la atención del público a los viajes espaciales. No obstante, con el paso de los años, fue adquiriendo cada vez más interés en los mismos y atrayendo mayores inversiones para investigar y diseñar sus propios cohetes. Hoy, SpaceX trabaja codo con codo con la NASA, y Musk tiene planes para volver a la Luna y llegar a Marte.

Nada más ver a Armstrong y Aldrin caminar sobre la Luna cuando contaba cinco años, Jeff Bezos (hoy dueño de Amazon y el hombre más rico del mundo según Forbes) supo que quería hacer algo al respecto. Fundó Blue Origin en el 2000 con el objetivo de desarrollar nuevas tecnologías que redujeran el costo de acceso al espacio y lo hicieran más eficiente. Hoy, como Musk, espera trabajar junto a la NASA para volver a la Luna.

En Los señores del espacio (Deusto, 2019), Christian Davenport, periodista del Washington Post especializado en el sector aeroespacial, analiza "la cruzada para colonizar el universo" que libran estos dos supermagnates del siglo XXI, cuyo poder rivaliza con el de muchas naciones avanzadas del mundo.


En este momento, SpaceX y Blue Origin están compitiendo por el liderazgo de la industria espacial. ¿Quién va ganando?

En el libro, comparo a Elon Musk con la liebre: descarada, impaciente y siempre moviéndose rápido. Jeff Bezos es la tortuga: lenta, pero decidida, adoptando un enfoque paso a paso. Como resultado de estos diferentes estilos, verá que SpaceX toma una ventaja inicial dominante. SpaceX tiene contratos con la NASA y el Pentágono, ha estado volando al espacio durante muchos años y está cerca de llevar a los astronautas de la NASA a la Estación Espacial Internacional. Blue Origin se queda muy atrás. Si bien su cohete New Shepard se ha lanzado muchas veces, solo ha volado en misiones suborbitales. Es decir, ha subido, arañado el borde del espacio y vuelto a bajar. La compañía aún no ha llegado a la órbita, pero está trabajando arduamente para desarrollar su cohete New Glenn más poderoso, que podría competir con SpaceX.

¿Es la capacidad la única característica que debemos tener en cuenta cuando tratamos de analizar y comparar cohetes?

Para llevar a los humanos a la luna o Marte y crear una presencia permanente en el espacio, que es lo que las empresas quieren hacer, se necesitan grandes cohetes, capaces no solo de transportar personas, sino también de llevar la carga y los recursos que necesitarían. La NASA, por ejemplo, quiere construir un puesto avanzado en órbita alrededor de la luna, conocido como Gateway. Para levantar los componentes de esa estación espacial —un módulo de potencia y propulsión, un hábitat, aterrizadores lunares— se necesitan grandes cohetes.

¿Deberían las agencias públicas como la NASA o la ESA estar preocupadas por estos nuevos contendientes?

La NASA dice que no está preocupada y, en cambio, está aprovechando el crecimiento de la industria espacial comercial y las nuevas tecnologías que está creando. La NASA no tiene los recursos que tenía durante el programa Apolo, por lo que se complace en comprar servicios de compañías privadas que pueden hacer las cosas de manera más eficiente que el gobierno.

Cuando uno lee los apartados "sobre nosotros" o "nuestra misión" en las páginas web de estas empresas resulta tentador pensar que realmente se preocupan por nuestro futuro, casi como una ONG... pero no lo son, ¿verdad?

No, no son ONG's, sino empresas privadas. Y las empresas deben tener éxito financiero. Tienen objetivos inspiradores, como llevar a los humanos al espacio de manera más asequible y confiable, pero también deben prestar atención al resultado final.

La Luna es el objetivo principal para todos ahora mismo, pero sigue sin estar claro que la NASA pueda llegar para 2024, como ha afirmado Kenneth Bowersox (administrador de las misiones de exploración de la agencia) esta semana. Todos los ojos están puestos en el SLS, ¿cree que van a llegar a tiempo?

En testimonio en Capitol Hill esta semana, se le preguntó a Ken Bowersox si la NASA podía cumplir con la fecha límite de 2024 de la Casa Blanca para llevar a los humanos a la superficie lunar. En su respuesta, se cubrió, diciendo que no apostaría el regalo de cumpleaños de su hijo. Está claro que hay muchos, muchos obstáculos por delante para la NASA, tanto técnicos como políticos, y no está claro si la agencia espacial podrá cumplir con el mandato de la Casa Blanca.

Christian Davenport (Fuente: Matt McClain).

¿Qué papel juega el sector privado en la conquista lunar?

El objetivo hoy es regresar a la Luna, esta vez para quedarse. Durante el programa Apolo, los astronautas dejaron banderas y huellas en la superficie lunar y luego regresaron a casa. Y nadie ha vuelto desde 1972. Hoy, la NASA y las compañías privadas con las que está trabajando, quieren construir una presencia más permanente, y luego usarla para empujar más profundamente en el espacio, llegando finalmente a Marte.

¿Por qué volver?

La NASA y sus socios quieren ir al Polo Sur de la Luna por una gran razón: el agua. El agua no solo es necesaria para la vida humana, sino que sus componentes, hidrógeno y oxígeno, también se pueden usar como combustible para cohetes. Eso significa que la luna podría ser una estación de servicio gigante en el espacio, utilizada para impulsar cohetes más hacia el cosmos.

Sabiendo que nuestro satélite tiene importantes reservas de materiales muy exclusivos como el helio-3. ¿Estamos hablando de una nueva misión científica como las de la Antártida, una nueva fiebre del oro o una mezcla de ambas?

Hay un poco de fiebre del oro en el espacio. Los analistas han dicho que hay billones de dólares en metales preciosos en los asteroides. Pero conseguirlos de manera eficiente parece inmensamente difícil. Algunas compañías de alto perfil lo han intentado y han fallado, y no está claro que ninguna pueda tener éxito.

El siguiente paso será Marte...

Mientras que la luna está a unos días de viaje, Marte representa un desafío mucho mayor, particularmente cuando se trata de vuelos espaciales humanos. Tarda varios meses en llegar allí y, debido a las alineaciones orbitales, requeriría que los astronautas estén lejos de la Tierra durante un par de años. La NASA y sus socios quieren llegar allí, y rápidamente, pero sigue siendo un desafío muy difícil que está a años de distancia, en el mejor de los casos.

¿Cree que la terraformación es una posibilidad real?

En teoría, la terraformación tiene sentido. En realidad, sigue siendo un problema difícil que trasciende las aspiraciones de cualquier persona o empresa en particular y requeriría la participación de la comunidad internacional.

Toda tecnología termina democratizándose y, antes o después, se vuelve asequible para casi todos. ¿Tendrán la oportunidad las nuevas generaciones de viajar al espacio como viajan ahora a otros países?

Hoy, solo unas 560 personas han estado en el espacio. Virgin Galactic tiene más de 600 que se han inscrito para realizar viajes suborbitales, como turistas que se aventuran a salir de la atmósfera. Blue Origin también quiere llevar a la gente común en viajes de placer al espacio. SpaceX ha registrado un cliente para un viaje alrededor de la luna. Incluso la NASA se está metiendo en el juego: a principios de este año anunció que permitiría a ciudadanos particulares visitar la Estación Espacial Internacional. Pero el precio sería enorme: 35.000 dólares por noche, más el costo de llegar allí. Blue Origin y SpaceX todavía no han llevado a nadie al espacio y, aunque Virgin Galactic ha tenido dos vuelos exitosos con personas a bordo, también tuvo un accidente en 2014 que acabó con la muerte de uno de los pilotos. Es un recordatorio de que los viajes espaciales son difíciles y peligrosos.

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