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ESA

Lanzado con éxito el cohete que transporta a Cheops, el espía espacial 'made in Spain'

Lanzado con éxito el cohete que transporta a Cheops, el espía espacial 'made in Spain'
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(Foto: ESA)
miércoles 18 de diciembre de 2019, 10:36h

Cheops, el satélite europeo que estudiará el radio y la densidad de cientos de exoplanetas, aquellos fuera de nuestro sistema solar, ya está en órbita, después de que, en un segundo intento, el cohete Soyuz lograra despegar desde el Puerto Espacial de Kurú, Guayana Francesa.

El despegue fue a las 05:54 hora local (08:54 GMT) y ya desde horas antes se notaba en el centro de control un ambiente distinto al de ayer, cuando una hora y 25 minutos antes del despegue apareció en el sistema una luz roja que alertaba de un fallo en uno de los componentes del cohete, lo que terminó por abortar el lanzamiento. No obstante, los primeros aplausos y abrazos en la sala no se escucharon y se vieron hasta que no se confirmó que el "segundo pasajero" del Soyuz, la misión Cheops, se había separado con éxito.

El principal objetivo científico de la misión será estudiar la estructura de exoplanetas más pequeños que Saturno que orbitan estrellas brillantes, con periodos de rotación inferiores a 50 días. Gracias a la medición precisa de masas y radios de una muestra de planetas sin precedentes, definirá nuevas condiciones para la estructura y, en consecuencia, para la formación y la evolución de planetas en el rango de masas subsaturniano.

También proporcionará radios precisos para los nuevos planetas descubiertos por la próxima generación de estudios de tránsitos desde la Tierra o el espacio (con tamaños entre una supertierra y Neptuno). "Al desvelar qué exoplanetas presentan un mayor potencial para su caracterización en profundidad, la misión ofrecerá objetivos adecuados para futuros instrumentos dedicados a la caracterización espectroscópica de atmósferas exoplanetarias", explica la ESA en un comunicado.

Al centrarse en estrellas situadas en cualquier punto de firmamento con un brillo suficiente para permitir el seguimiento preciso de su velocidad radial, Cheops ofrecerá una muestra sin precedentes de planetas pequeños con radios correctamente medidos. Esto, a su vez, "facilitará el cálculo de sus densidades aparentes, algo necesario para poner a prueba las teorías de formación y evolución planetaria", añade la agencia.

Cheops es un pequeño satélite con una masa total al lanzamiento de unos 280 kg (carburante incluido), cuyo principal contratista de la nave es Airbus Defence & Space (ADS) España.

Para llevar a cabo su tarea, el satélite cuenta con un único instrumento: un fotómetro con un solo dispositivo de acoplamiento de carga (CCD) que operará en la parte visible/del infrarrojo cercano del espectro.

¿Qué son los exoplanetas?

Un exoplaneta es un planeta fuera de nuestro Sistema Solar, por lo que, en ocasiones, también se le denomina “planeta extrasolar”.

En la actualidad, se ha confirmado la existencia de casi cuatro mil exoplanetas. Algunos son masivos, como Júpiter, pero giran alrededor de su estrella progenitora mucho más cerca de lo que Mercurio orbita el Sol. Otros son rocosos o helados, y muchos simplemente no tienen nada parecido en el Sistema Solar. Hay sistemas que albergan más de un planeta, planetas que orbitan dos estrellas a la vez, e incluso un puñado de planetas que podrían presentar las condiciones adecuadas para que su superficie tenga agua de forma estable, uno de los ingredientes necesarios para la vida tal y como la conocemos.

Estudiar los distintos exoplanetas y sistemas planetarios descubiertos hasta la fecha —desde los más pequeños hasta los más grandes, desde los que se parecen a la Tierra hasta los más extraños— no solo ayudará a conocer cómo se formaron y evolucionaron esos sistemas concretos, sino que proporcionará información clave para comprender si podría existir vida en algún otro lugar del universo y dónde. (ESA)

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