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ASTRONOMÍA

Más de 5.000 toneladas de polvo extraterrestre caen a la Tierra cada año

Micrografía electrónica de un micrometeorito Concordia extraído de la nieve antártica en el Dome C.
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Micrografía electrónica de un micrometeorito Concordia extraído de la nieve antártica en el Dome C. (Foto: © Cécile Engrand / Jean Duprat)
EL IMPARCIAL
jueves 08 de abril de 2021, 17:07h

Cada año, se precipitan a nuestro planeta miles de toneladas de polvo y asteroides. Estas partículas de polvo interplanetario atraviesan nuestra atmósfera y dan lugar a estrellas fugaces, algunas de las cuales incluso llegan al suelo en forma de micrometeoritos.

Un programa internacional realizado durante casi 20 años por científicos del CNRS, la Universidad Paris-Saclay y el Museo Nacional de Historia Natural con el apoyo del instituto polar francés, ha determinado que 5.200 toneladas de estos micrometeoritos llegan al suelo todos los años. El estudio estará disponible en la revista Earth & Planetary Science Letters a partir del 15 de abril.

Los micrometeoritos siempre han caído sobre nuestro planeta. Estas partículas de polvo interplanetario de cometas o asteroides son partículas de unas pocas décimas a centésimas de milímetro que han atravesado la atmósfera y han llegado a la superficie de la Tierra.

Para recolectar y analizar estos micrometeoritos, seis expediciones lideradas por el investigador del CNRS Jean Duprat han tenido lugar durante las últimas dos décadas cerca de la estación franco-italiana de Concordia (Domo C), que se encuentra a 1.100 kilómetros de la costa de Adélie Land, en el corazón de la Antártida.

Recolección de micrometeoritos en las regiones antárticas centrales, en el Domo C en 2002 | © Jean Duprat/Cécile Engrand/CNRS Photothèque

El domo C es un lugar de recolección ideal debido a la baja tasa de acumulación de nieve y la casi total ausencia de polvo terrestre. Estas expediciones han recolectado suficientes partículas extraterrestres (que varían de 30 a 200 micrómetros de tamaño), para medir su flujo anual, que corresponde a la masa acumulada en la Tierra por metro cuadrado por año.

Si estos resultados se aplican a todo el planeta, el flujo anual total de micrometeoritos representa 5.200 toneladas por año. Esta es la principal fuente de materia extraterrestre en nuestro planeta, muy por delante de los objetos más grandes como los meteoritos, cuyo flujo es inferior a diez toneladas por año.

Una comparación del flujo de micrometeoritos con predicciones teóricas confirma que la mayoría de los micrometeoritos probablemente provienen de cometas (80%) y el resto de asteroides. Esta es una información valiosa para comprender mejor el papel que desempeñan estas partículas de polvo interplanetarias en el suministro de agua y moléculas carbonosas a la Tierra joven.

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