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EXPLORACIÓN ESPACIAL

Visualizan por primera vez cómo se alimentan los agujeros negros

La imagen muestra el proceso de alimentación nuclear de un agujero negro en la galaxia NGC 1566 y cómo los filamentos de polvo que envuelven el núcleo activo quedan atrapados y giran alrededor del agujero negro hasta que son tragados por él.
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La imagen muestra el proceso de alimentación nuclear de un agujero negro en la galaxia NGC 1566 y cómo los filamentos de polvo que envuelven el núcleo activo quedan atrapados y giran alrededor del agujero negro hasta que son tragados por él. (Foto: ESO)
EL IMPARCIAL
jueves 29 de julio de 2021, 14:56h

Los agujeros negros en los centros de las galaxias son los objetos más enigmáticos del Universo, no solo por la gigantesca cantidad de material que albergan, millones de veces la masa de nuestro Sol, sino también por la enorme concentración de este material en un espacio no más grande que el de nuestro Sistema Solar. Cuando capturan el material que se encuentra a su alrededor se vuelven activos y son capaces de eyectar cantidades prodigiosas de energía de su interior, aunque es difícil detectar al agujero negro en el momento de esta captura porque el proceso no es frecuente.

Sin embargo, un trabajo liderado por la investigadora del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), Almudena Prieto, ha descubierto la existencia de unos filamentos de polvo largos y estrechos que envuelven y alimentan los agujeros negros localizados en el centro de las galaxias y que podrían ser la causa natural del oscurecimiento del centro de muchas galaxias cuando sus agujeros negros están activos. Los resultados del estudio se han publicado recientemente en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS).

Gracias a imágenes del telescopio espacial Hubble y del Very Large Telescope (VLT), del Observatorio Europeo Austral (ESO), y el Atacama Large Millimetre Array (ALMA), en Chile, los científicos han podido obtener una visualización directa del proceso de alimentación nuclear de un agujero negro en la galaxia NGC 1566 por estos filamentos. Los telescopios combinados muestran una instantánea en la que se observa cómo se separan los filamentos de polvo para dirigirse directamente al centro de la galaxia, donde circulan y giran en espiral alrededor del agujero negro hasta que son tragados por él.

“Esta red de telescopios nos proporciona una perspectiva completamente nueva de un agujero negro supermasivo gracias a las imágenes en alta resolución angular y a la visualización panorámica de su entorno, ya que nos permiten seguir el desvanecimiento de los filamentos de polvo precipitándose en su interior”, explica Almudena Prieto, autora principal del artículo.

El estudio es resultado del proyecto a largo plazo PARSEC, del IAC, que busca comprender cómo los agujeros negros supermasivos despiertan de una larga vida de hibernación, y después de un proceso de acreción del material que está a su alrededor, se convierten por un corto período de tiempo en los objetos más poderosos del Universo.

Parte de este trabajo fue la tesis del máster en Astrofísica de la Universidad de La Laguna (ULL) de Jakub Nadolny, realizado en el IAC dentro del proyecto PARSEC. Los investigadores Mar Mezcua y Juan A. Fernández Ontiveros también estuvieron asesorando este trabajo durante sus becas de posdoctorado PARSEC en el IAC.

Más información en la web del IAC

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