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NATURALEZA

Descubren en la Antártida la colonia de peces más grande del planeta

Nidos de dracos
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Nidos de dracos (Foto: Equipo AWI OFOBS)
jueves 13 de enero de 2022, 18:02h
Con unos 60 millones de nidos, ocupa aproximadamente el tamaño de Malta.

Cerca de la plataforma de hielo de Filchner, en el sur del mar de Weddell en la Antártida, un equipo de investigación ha encontrado el área de reproducción de peces más grande del mundo conocida hasta la fecha. Un sistema de cámara remolcado fotografió y filmó miles de nidos de dracos de la especie Neopagetopsis ionah en el lecho marino. La densidad de los nidos y el tamaño de toda el área de reproducción sugieren un número total de alrededor de 60 millones de nidos de peces de hielo, o dracos, en el momento de la observación.

El mapeo del área sugiere una extensión total de 240 kilómetros cuadrados, aproximadamente el tamaño de la isla de Malta. "La idea de que una zona de cría de dracos tan grande en el mar de Weddell no se hubiera descubierto previamente es totalmente fascinante", señala Autun Purser, biólogo de aguas profundas del Instituto Alfred Wegener, y autor principal de la publicación en Current Biology.

Las observaciones se han realizado gracias a un trineo de cámara construido para inspeccionar el lecho marino de ambientes extremos, con un cable especial de fibra óptica que bate las profundidades a aproximadamente a un metro y medio sobre el fondo del mar. "Después del espectacular descubrimiento de los muchos nidos de peces, pensamos en una estrategia a bordo para averiguar qué tan grande era el área de reproducción; literalmente, no había un final a la vista. Los nidos tienen tres cuartos de metro de diámetro, por lo que son mucho más grande que las estructuras y criaturas, algunas de las cuales tienen solo centímetros de tamaño, que normalmente detectamos con el sistema OFOBS", informa Purser. "Entonces, pudimos aumentar la altura sobre el suelo a unos tres metros y la velocidad de remolque a un máximo de tres nudos, multiplicando así el área investigada. Cubrimos un área de 45.600 metros cuadrados y contamos la increíble cantidad de 16.160 nidos de peces en las fotos y videos", dice el experto de AWI.

Basándose en las imágenes, el equipo pudo identificar claramente los nidos de peces redondos, de unos 15 centímetros de profundidad y 75 centímetros de diámetro, que se diferenciaban del lecho marino fangoso por un área central redonda de pequeñas piedras. Se distinguieron varios tipos de nidos de peces: nidos “activos”, que contenían entre 1.500 y 2.500 huevos y custodiados en las tres cuartas partes de los casos por un draco adulto de la especie Neopagetopsis ionah , o nidos que contenían sólo huevos; también había nidos sin usar, en las cercanías de los cuales solo se podía ver un pez sin huevos o un pez muerto. Los investigadores mapearon la distribución y la densidad de los nidos utilizando los sonares de exploración lateral de mayor alcance pero de menor resolución de OFOBS, que registraron más de 100,000 nidos.

Los científicos combinaron sus resultados con datos oceanográficos y biológicos. El resultado: el área de reproducción se corresponde espacialmente con la afluencia de aguas profundas más cálidas desde el mar de Weddell hacia la plataforma superior. Con la ayuda de focas equipadas con transmisores, el equipo multidisciplinario también pudo demostrar que la región también es un destino popular para las focas de Weddell. El 90 por ciento de las actividades de buceo de las focas tuvo lugar dentro de la región de los nidos de peces activos, donde presumiblemente van en busca de alimento. No es de extrañar, los investigadores calculan la biomasa de la colonia de peces de hielo allí en 60 mil toneladas.

Con su biomasa, esta enorme área de reproducción es un ecosistema extremadamente importante para el mar de Weddell y, según la investigación actual, es probable que sea la colonia de reproducción de peces contigua espacialmente más extensa descubierta en todo el mundo hasta la fecha, informan los expertos en la publicación de Current Biology .

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