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CAMBIO CLIMÁTICO

La ruptura de las grandes barreras de hielo causará un aumento en el nivel del mar

La barrera de hielo Larsen C, el 12 de julio de 2017,  en el inicio de su ruptura.
La barrera de hielo Larsen C, el 12 de julio de 2017, en el inicio de su ruptura. (Foto: ESA)
Eduardo Villamil
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viernes 04 de agosto de 2017, 15:27h
Los científicos aseguran que desprendimientos como el del pasado 12 de julio amenazan la estabilidad de las plataformas de la Antártida.

El pasado 12 de julio se desprendía de la plataforma Larsen C de la Antártida uno de los mayores icebergs de la historia. Pesaba un billón de toneladas, el doble que el Lago Eire, y su extensión superaba los 6.000 kilómetros cuadrados, dos veces el tamaño de Luxemburgo. Se le denominó A68. Desde entonces los científicos no han dejado de observar al gigante helado en busca de respuestas. Y lo han hecho fundamentalmente a través de una sofisticada herramienta: el Sentinel-1.

Este satélite, que forma parte del programa Copérnico de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), cuenta con un potente radar de apertura sintética (SAR) en la banda C, cuya polivalencia observacional le otorga un gran valor científico. Sus utilidades van desde la vigilancia del tráfico marítimo o los derrames de petróleo, a la monitorización de terremotos, deslizamientos de tierra o el hielo marino. En este último caso, la contribución del satélite ha sido aún más decisiva ya que la Antártida atraviesa sus meses de oscuridad invernal, y por lo tanto, las imágenes de radar resultan imprescindibles para observar con claridad y precisión el iceberg, independientemente de la luminosidad o las condiciones meteorológicas.

“Nuestra capacidad de monitorizar fenómenos en rápida evolución, como este, ha experimentado un gran avance en los últimos años gracias a la inversión europea”, comenta Anna Hogg, de la Universidad de Leeds, Reino Unido.

Los datos aportados por el Sentinel-1 indican que el enorme iceberg tubular se ha distanciado unos 5 kilómetros de la barrera. Las imágenes satelitales también muestran la formación de un grupo de más de 11 icebergs menores, el mayor de ellos con una longitud de poco más de 13 kilómetros, procedentes tanto del iceberg gigante como de la propia plataforma.

Imágenes satelitales del iceberg A68 en su separación de la barrera antártica Larsen C, obtenidas el 30 (sector izquierdo) y el 27 de julio de 2017(sector derecho).

En un artículo publicado esta semana en Nature Climate Change, el Dr. Hilmar Gudmundsson, del British Antarctic Survey, y la Dra. Hogg examinan los antecedentes de la separación y discuten cómo estos acontecimientos afectarán a la estabilidad de las plataformas de hielo antárticas. Más allá de lo que puede sucederle al iceberg, que previsiblemente se dividirá en trozos más pequeños, los científicos apuntan a los efectos sobre la propia barrera de hielo, que disminuirá un 10% como consecuencia de los cambios estructurales derivados de la ruptura con A68.

“Las imágenes por satélite revelan numerosa actividad continua en la barrera de hielo Larsen C. Podemos ver que el resto de grietas continúan creciendo hacia una formación denominada Elevación de Bawden, que proporciona un importante apoyo estructural para lo que queda de la barrera de hielo”, continúa la Dra. Hogg. “Si una barrera de hielo pierde el contacto con la elevación, ya sea por el continuo adelgazamiento o por un parto, puede provocar una aceleración significativa en la velocidad del hielo y posiblemente una mayor desestabilización. Parece que la historia de Larsen C podría no haber acabado aún”

La principal consecuencia para el planeta es el aumento del nivel del mar. La fractura y derretimiento progresivo de las plataformas de hielo cobrarán un papel importante en este sentido, como indica el Dr. Gudmundsson: “Aunque las barreras de hielo a la deriva tienen un impacto moderado en el aumento del nivel del mar, el hielo procedente del interior de la Antártida puede terminar en el océano al derrumbarse”. Así, veremos cómo la subida global del nivel del mar se ve incrementada por la aportación de las barreras de hielo”.

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