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ANIMALES

La ballena franca se recupera tras rozar el abismo de la extinción

Ballenas francas nadan en el Pacífico.
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Ballenas francas nadan en el Pacífico. (Foto: Universidad de Otago)
EL IMPARCIAL
miércoles 03 de octubre de 2018, 16:31h
Un grupo de biólogos de la Universidad de Otago acaban de hacer publicas algunas las primeras imágenes tomadas con drones de este cetáceo, del que sólo llegaron a quedar 100 ejemplares en todo el planeta.

Un equipo de investigación de la Universidad de Otago liderado por el profesor Steve Dawson y el Dr. Will Rayment, ha regresado recientemente de una expedición de un mes por las islas subantárticas de Auckland, donde han recolectado datos sobre una población en recuperación de ballenas francas australes.

El objetivo del proyecto fue recopilar fotografías de alta calidad de ballenas desde arriba utilizando drones. "Hasta hace poco, los datos fotográficos aéreos se han acumulado utilizando pequeños aviones o helicópteros, que son muy costosos de ejecutar. Los UAV ahora nos permiten conseguir muchas fotografías de alta calidad de forma muy económica, en hábitats remotos y de forma no invasiva". comenta Rayment.

Los UAV ofrecen una perspectiva completamente nueva sobre las ballenas. Una de las vistas más llamativas es la presencia de ballenatos casi completamente blancos.Este patrón de pigmentación ocurre en alrededor del tres o cuatro por ciento de los ballenatos, casi siempre en los machos, y es causado por la expresión de un gen recesivo diferente al que causa el color típico negro. La pigmentación blanca generalmente se oscurece a medida que el animal envejece y se convierte en una coloración gris moteada.

Algunas ballenas también nacen negras con unos parches blancos sorprendentemente brillantes, generalmente en sus espaldas, lados o vientres, conocidas como "llamas". Estos a menudo permanecerán con la ballena hasta la edad adulta y proporcionarán otra forma de distinguir las ballenas individuales entre sí. A pesar de la mayor visibilidad de estas ballenas, no parecen estar en desventaja por ello.

"Estos diferentes patrones de color no parecen afectar la salud o el estado físico del animal: los ballenatos blancos tienen las mismas probabilidades de sobrevivir que los negros; mientras que el éxito reproductivo de las madres en llamas blancas es similar a los que son todos negros", explcia Johnston.

Las espectaculares imágenes también se utilizarán para averiguar cómo de bien alimentadas están las ballenas. Los investigadores dirigirán una interfaz gráfica de usuario y un programa estadístico para medir la longitud y el ancho de los animales y permitir un seguimiento de la forma del cuerpo a lo largo del tiempo.

"Con estos datos podemos obtener una indicación del progreso de cada ballena individual más la productividad de las áreas de alimentación a las que estas ballenas acceden, y comparar los resultados con los del hemisferio norte, donde las poblaciones de ballenas francas del Atlántico norte y el Pacífico norte han tenido dificultades", agrega Johnston.

Las ballenas francas australes se encontraban en gran parte en gran parte del hemisferio sur; La población de Nueva Zelanda una vez tuvo más de 30.000 ejemplares. Durante un período relativamente corto de tiempo durante el siglo XIX, sin embargo, la caza comercial de ballenas vio a esta población reducirse a menos de 100. De hecho, los balleneros la denominaron "franca" debido a su lento nado y gran facilidad para ser cazada.

Desde 1937, cuando se prohibió la caza comercial de ballenas francas, la población se ha estado recuperando: se calcula que existen al menos 2.000 de estos cetáceos y su número aumenta entre un cinco y un siete por ciento por año., como señala el Dr. Rayment. "Es uno de los pocos casos de conservación en los que una especie ha logrado mantenerse y comenzar a salirse lentamente del borde del abismo".

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